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Während wir seit mehr als 400 Jahren von den schönen Eigenschaften der Saturnringe wissen, bleibt ihre Geschichte und ihr Schicksal ein Rätsel.

Ein neues Papier in der Zeitschrift veröffentlicht Ikarus postuliert, dass die Saturnringe ungefähr 1 Milliarde Jahre halten werden, was anderen Ansichten widerspricht, dass die Merkmale in weniger als 100 Millionen Jahren verschwinden werden. Der jüngste Befund basiert auf Cassini-Daten von 2004, die eine geringe Anzahl von negativ geladenen Elektronen im zentralen "B" -Ring des Saturn zeigen, dem dichtesten Teil der Ringe - aber weitere Informationen werden in Kürze kommen, wenn Cassini die Ringe näher betrachtet.

Elektronen sind ein Anzeichen für Erosion innerhalb der Ringe. Als die Raumsonde Voyager 1980 und 1981 an Saturn vorbeiflog, deuteten Studien darauf hin, dass das Plasma über den Ringen durch Meteore außerhalb des Saturnsystems verstärkt wurde, die auf die Ringe auftreffen - wodurch Plasma und Gas beim Aufprall auf das Ringmaterial freigesetzt werden. Dieses Phänomen, so theoretisierten Wissenschaftler, erreichte seinen Höhepunkt über dem B-Ring. Cassinis Beobachtungen zeigten jedoch wenig Anzeichen von Plasma in Verbindung mit Stößen.

In den kommenden Wochen wird das Raumschiff die Ringe besser sehen können. Cassini befindet sich nun in einer Reihe von Tauchgängen zwischen Saturnringen und der oberen Atmosphäre des Planeten. Leitender Autor William Farrell, ein Plasmaphysiker am NASA Goddard Space Flight Center, sagte, er freue sich auf die Daten, wenn Cassini während der Tauchgänge die magnetischen Feldlinien des Saturns durchquert.

"Wir können das Radio- und Plasmawellensystem Cassini (RPWS) verwenden, um das Plasma (ionisierte Gase) in der Magnetosphäre und insbesondere über dem Ring zu untersuchen", sagte Farrell in einer E-Mail.

"Das Plasma bleibt tatsächlich auf den magnetischen Feldlinien des Dipols gefangen und hüpft auf und ab", fuhr er fort. "In unserem Fall wird das Plasma über den Ringen zwischen den Ringen und dem magnetischen Fußabdruck in der Nähe der Saturn-Wolke eingeschlossen bleiben So kann man ringbezogenes Plasma wahrnehmen, wenn man über den Ringen ist oder sich auf Magnetfeldern befindet, die sich mit den Ringen verbinden. "

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Farrell fügte hinzu, dass Wissenschaftler die Theorie der Voyager-Ära direkt gegen die von Cassini testen können. Wenn sie während der Zeiten, in denen Cassini die magnetischen Feldlinien überquert, viel meteorisches Bombardement sehen, sollten sie mehr Plasma auf den B-Feldlinien sehen, die zurück zum mittleren B-Ring führen - was bedeutet, dass die Ringe schneller erodieren. Wenn sie jedoch eine niedrige Plasmadichte sehen, würde dies bedeuten, dass es in dieser Zone nicht viele Meteoritenkollisionen gibt, was bedeutet, dass die Ringe langsamer erodieren und länger halten.

Die Methodik für das Experiment verwendet "Töne" von natürlich emittierten Plasmawellen, die effektiv die lokale Dichte zum Raumfahrzeug "ausstrahlen", sagte Farrell.

"Das Radio und die zugehörigen 'Spektrogramme' sind dann unser primäres Werkzeug, um nach diesen Tönen zu suchen ... stellen Sie sich vor, Sie nehmen Ihr Autoradio mit vielen zehn Kanälen und scannen einfach jeden Kanal, dessen Frequenz progressiv zunimmt", sagte Farrell.

"Im Endeffekt", fügte er hinzu, "ist das, was diese Radios tun, und wir können dann die Intensität (farbcodiert) als eine Funktion von Frequenz und Scan-Sequenz (oder Zeit) in den Spektrogrammen darstellen ... und dabei diese verschiedenen Plasmawellen wie Aurorales Zischen und die Elektronenplasmafrequenz werden sichtbar. "

Nach 13 Jahren im Saturn-System wird Cassini bis September eine Reihe von Ring-Tauchgängen durchführen, bei denen er in die Saturn-Atmosphäre eintaucht und in die Vergessenheit gerät, um die kleine Chance eines Zusammenstoßes mit einem potenziell bewohnbaren Mond wie Titan oder Enceladus zu vermeiden.

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Für Farrell hat die Mission einen großen Teil seiner Karriere in Anspruch genommen. Sein Thesenberater war Don Gurnett, der Hauptforscher für das RPWS-Instrument im Jahr 1987. Farrell trat dem Team 1989 bei, als er nach Goddard zog; Zu der Zeit rekrutierte das Team "frühe Karriere" -Wissenschaftler, die Cassini bis zu seinem Ende sehen konnten.

Farrell unterstützte 1989 auch die Voyager-2-Begegnung mit Neptun und untersucht Plasma-Phänomene an anderen Orten - denke an Blitze auf der Erde und anderen Planeten, Staubstürme auf dem Mars und Plasmaphysik an dem berühmten Geysir speienden Enceladus.