Astronomen finden einen zweiten Pluto

Bildnachweis: NASA / JPL
Von der NASA finanzierte Forscher haben das am weitesten entfernte Objekt entdeckt, das die Sonne der Erde umkreist. Das Objekt ist ein mysteriöser planetähnlicher Körper, der dreimal weiter von der Erde entfernt ist als Pluto.

"Die Sonne erscheint aus dieser Entfernung so klein, dass man sie mit einem Stecknadelkopf vollständig ausblenden kann", sagte Dr. Mike Brown vom California Institute of Technology in Pasadena, Kalifornien, Associate Professor für Planetenastronomie und Leiter der Forschung Mannschaft. Das Objekt, das für die Inuit-Göttin des Ozeans „Sedna“ genannt wird, befindet sich 13 Milliarden Kilometer entfernt und am weitesten vom Sonnensystem entfernt.

Dies ist wahrscheinlich die erste Entdeckung der seit langem angenommenen „Oort-Wolke“, einem weit entfernten Aufbewahrungsort kleiner eisiger Körper, die die Kometen versorgen, die von der Erde streifen. Andere bemerkenswerte Merkmale von Sedna sind seine Größe und rötliche Farbe. Nach dem Mars ist es das zweitroteste Objekt im Sonnensystem. Es wird geschätzt, dass Sedna ungefähr drei Viertel der Größe von Pluto hat. Sedna ist wahrscheinlich das größte Objekt im Sonnensystem, seit Pluto 1930 entdeckt wurde.

Brown, zusammen mit Dr. Chad Trujillo vom Gemini Observatory, Hawaii, und David Rabinowitz von der Yale University, New Haven, Connecticut, fanden am 14. November 2003 das planetähnliche Objekt oder Planetoid. Die Forscher verwendeten das 48-Zoll-Samuel-Oschin-Teleskop bei Caltech's Palomar Observatory in der Nähe von San Diego. Innerhalb weniger Tage beobachteten Teleskope in Chile, Spanien, Arizona und Hawaii das Objekt. Das neue Spitzer-Weltraumteleskop der NASA hat ebenfalls danach gesucht.

Sedna ist extrem weit von der Sonne entfernt, in der kältesten bekannten Region unseres Sonnensystems, wo die Temperaturen niemals über minus 240 Grad Celsius (minus 400 Grad Fahrenheit) steigen. Der Planetoid ist normalerweise noch kälter, weil er sich während seiner 10.500-jährigen Sonnenbahn nur kurz der Sonne nähert. Am weitesten entfernt befindet sich Sedna 130 Milliarden Kilometer von der Sonne entfernt, was der 900-fachen Sonnenentfernung der Erde entspricht.

Die Wissenschaftler nutzten die Tatsache, dass selbst das Spitzer-Teleskop die Hitze des extrem entfernten, kalten Objekts nicht erfassen konnte, um festzustellen, dass sein Durchmesser weniger als 1.700 Kilometer (etwa 1.000 Meilen) betragen muss, was kleiner als Pluto ist. Durch die Kombination der verfügbaren Daten schätzte Brown die Größe von Sedna auf etwa die Hälfte zwischen Pluto und Quaoar, dem Planetoid, das 2002 vom selben Team entdeckt wurde.

Die elliptische Umlaufbahn von Sedna ist anders als alles, was Astronomen bisher gesehen haben. Es ähnelt jedoch dem von Objekten, von denen vorhergesagt wird, dass sie in der hypothetischen Oort-Wolke liegen. Die Wolke soll die Existenz bestimmter Kometen erklären. Es wird angenommen, dass es die Sonne umgibt und sich auf halber Strecke nach außen bis zum Stern erstreckt, der der Sonne am nächsten liegt. Aber Sedna ist zehnmal näher als die vorhergesagte Entfernung der Oort-Wolke. Brown sagte, diese "innere Oort-Wolke" könnte in den frühen Tagen des Sonnensystems durch die Schwerkraft eines Schurkensterns in der Nähe der Sonne entstanden sein.

"Der Stern wäre nah genug gewesen, um heller als der Vollmond zu sein, und er wäre 20.000 Jahre lang am Tageshimmel sichtbar gewesen", erklärte Brown. Schlimmer noch, es hätte Kometen weiter draußen in der Oort-Wolke verdrängt, was zu einem intensiven Kometenschauer geführt hätte, der einige oder alle Lebensformen, die zu dieser Zeit auf der Erde existierten, hätte auslöschen können.

Rabinowitz sagte, es gibt indirekte Beweise dafür, dass Sedna einen Mond haben könnte. Die Forscher hoffen, diese Möglichkeit mit dem Hubble-Weltraumteleskop der NASA prüfen zu können. Trujillo hat begonnen, die Oberfläche des Objekts mit einem der größten optischen / infraroten Teleskope der Welt zu untersuchen, dem 8-Meter-Gemini-Teleskop Frederick C. Gillett auf Mauna Kea, Hawaii. "Wir verstehen immer noch nicht, was sich auf der Oberfläche dieses Körpers befindet. Es ist nichts anderes als das, was wir vorhergesagt hätten oder was wir erklären können “, sagte er.

Sedna wird in den nächsten 72 Jahren näher und heller, bevor es seine 10.500-jährige Reise in die Ferne des Sonnensystems beginnt. „Als Sedna das letzte Mal so nah an der Sonne war, kam die Erde gerade aus der letzten Eiszeit. Wenn es das nächste Mal zurückkommt, könnte die Welt wieder ein ganz anderer Ort sein “, sagte Brown.

Das Jet Propulsion Laboratory der NASA in Pasadena, Kalifornien, verwaltet das Spitzer-Weltraumteleskop. Weitere Informationen zu Recherchen und Bildern im Internet finden Sie unter http://www.spitzer.caltech.edu/Media/releases/ssc2004-05. Informationen zur NASA im Internet finden Sie unter http://www.nasa.gov.

Originalquelle: NASA / JPL-Pressemitteilung

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