Ein seltsames Eis-Feature wickelt sich auf halber Strecke um Titan

Für Menschen, die sich für alles jenseits der Erde interessieren, gehen die Wörter Methan und Titan Hand in Hand. Immerhin ist Titan die einzige andere Welt in unserem Sonnensystem, in der Flüssigkeit über die Oberfläche fließt. Beim Versuch, den Methankreislauf von Titan zu verstehen, haben Wissenschaftler etwas anderes entdeckt: ein bizarres Methaneis-Merkmal, das sich auf halber Strecke um den größten Saturnmond wickelt.

Titan ist sehr rätselhaft, insbesondere in Bezug auf seinen Methankreislauf. Das meiste, was wir über den Mond wissen, ist ein Ergebnis der Cassini-Mission. Diese Mission endete im September 2017, aber die Daten werden noch untersucht.

Auf Titan wird Methan in der Atmosphäre durch die Sonnenenergie ständig auseinandergebrochen. Dadurch entsteht ein Dunst in der Atmosphäre, der sich als organische Sedimente an der Oberfläche absetzt. Die Sache ist, dass es keine eindeutige Quelle für neues Methan gibt, sodass Titan in geologischen Zeitskalen an Methan abgereichert wird.

Ein Forscherteam unter der Leitung von Caitlin Griffith von der University of Arizona versuchte, den Methanzyklus des Mondes zu verstehen. Die einzige offensichtliche Quelle für neues Methan sind die flüssigen Methanseen und -meere an der Oberfläche, die jedoch irgendwann erschöpft sein werden. Griffith und ihr Team waren an potenziellen Kryovulkanen interessiert, die auf der Oberfläche von Titan existieren könnten, und ob sie das Vorhandensein von Methanreservoirs unter der Oberfläche signalisierten.

Das Team entdeckte jedoch etwas Unerwartetes: einen linearen Korridor aus Methaneis und Grundgestein, der 40% der Titanoberfläche überspannte.

"Dieser eisige Korridor ist rätselhaft, da er weder mit Oberflächenmerkmalen noch mit Messungen des Untergrunds korreliert", sagte Griffith. „Angesichts der Tatsache, dass unsere Studie und frühere Arbeiten darauf hinweisen, dass Titan derzeit nicht vulkanisch aktiv ist, ist die Spur des Korridors wahrscheinlich ein Überbleibsel der Vergangenheit. Wir erkennen dieses Merkmal an steilen Hängen, aber nicht an allen Hängen. Dies deutet darauf hin, dass der eisige Korridor derzeit erodiert und möglicherweise das Vorhandensein von Eis und organischen Schichten enthüllt. “

Das Team analysierte Zehntausende von Bildern, die von Cassini aufgenommen wurden
Sichtbares und Infrarot-Mapping-Spektrometer. Titan ist aufgrund seiner dichten, dunstigen Atmosphäre schwer zu beobachten, aber Griffith und die anderen Wissenschaftler hinter der Studie verwendeten eine neue Methode, um die Details einiger Oberflächenmerkmale herauszufiltern. Sie suchten tatsächlich nach interessanten organischen Materialien, die sich an der Oberfläche ansammeln, wenn die Sonne das atmosphärische Methan aufbricht.

Natürlich wäre es keine Wissenschaft, wenn sie nicht versuchen würden, ihre eigenen Ergebnisse zu testen oder zu validieren. Sie verglichen ihre Ergebnisse mit dem, was die winzige Huygens-Sonde sah, als sie vom Cassini-Raumschiff an die Oberfläche von Titan geschickt wurde. Der Vergleich bestätigte tatsächlich ihre Ergebnisse.

"Sowohl Titan als auch Erde folgten unterschiedlichen Entwicklungspfaden und beide endeten mit einzigartigen organisch reichen Atmosphären und Oberflächen", sagte Griffth. "Aber es ist nicht klar, ob Titan und Erde gemeinsame Blaupausen der organisch-reichen Körper oder zweier unter vielen möglichen organisch-reichen Welten sind."

Wie bei allen Dingen von Titan sind diese Ergebnisse sowohl überzeugend als auch mysteriös und scheinen sowohl Fragen zu beantworten als auch neue zu stellen.

Diese Ergebnisse sind ein Nebeneffekt des Teamziels. Sie wollen immer noch die verschiedenen organischen Sedimente untersuchen, die sich durch die Photolyse des atmosphärischen Methans an der Oberfläche ansammeln. Sie hoffen, dass die von ihnen verwendete Technik auch in diesem Bestreben eingesetzt werden kann.

Quellen:

  • Pressemitteilung: Forscher finden Eis auf dem Riesenmond des Saturn
  • Forschungsbericht: Ein Korridor aus freiliegendem eisreichem Grundgestein in der tropischen Region von Titan
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