4 Jahre auf dem Mars! Der historische Neugier-Rover der NASAs Jahrestag

Vor vier Jahren machte der NASA-Mars-Rover Curiosity eine der dramatischsten und erschütterndsten Landungen in der Geschichte der Weltraumforschung.

In der Nacht des 5. August 2012 senkte ein raketengetriebener "Himmelskran" die Autogröße Curiosity mit Kabeln auf den roten Schmutz des Mars, dann flog er ab und landete absichtlich in sicherer Entfernung.

Kuriositäten-Teammitglieder hatten diese neuartige Technik wiederholt mit Computern modelliert, aber sie wurde noch nie auf der Erde getestet, geschweige denn auf der Oberfläche einer anderen Welt eingesetzt. [Curiosity Team Highlights 4. Jahr auf dem Mars (Video)]

Trotzdem funktionierte alles perfekt zum Zeitpunkt des Knackens, und Curiosity begann bald, das Innere des 154 Kilometer langen Gale Kraters des Mars zu erkunden. Die Entdeckungen kamen schnell: Der Rover fand heraus, dass das Gebiet in der Nähe seines Landeplatzes vor langer Zeit ein See-und-Bach-System beherbergte, was zeigte, dass zumindest einige Teile des Roten Planeten mikrobielles Leben in der alten Vergangenheit unterstützt haben könnten.

Das Hauptziel der 2,5-Milliarden-Mission von Curiosity ist es, genau diese Frage zu beantworten.

"Es war nur ein früher Heimlauf, der uns den Druck nahm und uns erlaubte, diese [Entdeckung] für die nächsten Jahre auszuweiten", Curiosity-Projektwissenschaftler Ashwin Vasavada vom Jet Propulsion Laboratory (JPL) der NASA in Pasadena, Kalifornien, sagte ProfoundSpace.org.

Einen Marsberg erforschen

Nachdem er im Juli 2013 seine Arbeiten in der Nähe seiner Landezone beendet hatte, begann Curiosity mit dem etwa 8 Kilometer langen Weg zum Fuße des Mount Sharp, der vom Zentrum des Gale Kraters 5 Kilometer in den Himmel ragt.

Die Ausläufer des Mount Sharp waren seit der Einführung der Mission im November 2011 das ultimative Wissenschaftsziel von Curiosity. Die Mitglieder des Missionsteams wollen, dass der Rover durch den Unterlauf des Berges steigt und eine Geschichte der sich ändernden Umweltbedingungen des Mars in den Felsen liest.

Neugierige begannen genau das, als sie im September 2014 die Basis von Mount Sharp erreichten, und die bisherigen Ergebnisse sind aufregend, sagte Vasavada. Der Rover stieß schnell auf eine Schicht Tonstein, eine Art von Gestein, das sich durch Sedimentablagerungen am Grund eines Sees bildete. Und Curiosity untersucht diese Schicht immer noch, obwohl sie etwa 30 Meter hoch den Berg hinauffährt.

Während die Mitglieder des Missionsteams die genaue Geschwindigkeit, mit der der Schlammstein abgelagert wurde, nicht kennen, deutet das Ausmaß der Schicht darauf hin, dass das Gale-Krater-Seensystem für Millionen oder sogar Dutzende von Millionen von Jahren bestehen blieb, sagte Vasavada.

"Wir sprechen über bedeutende Zeiträume - Zeiträume, die für die Biologie sogar von Bedeutung sind, wenn sie jemals [auf dem Mars] greifen", sagte er. "Die Zeitpläne sind wirklich verblüffend."

Mehr Bergsteigen im Voraus

Das Mars Reconnaissance Orbiter-Raumfahrzeug der NASA hat drei geologische "Einheiten" über Curiosity identifiziert, die die Rover-Handler erkunden wollen, bevor die Mission zu Ende geht. (Die NASA hat kürzlich die Mission von Curiosity bis mindestens Oktober 2018 verlängert.)

Eine dieser Gesteinsschichten enthält das Eisenoxid-Mineral Hämatit, eine andere ist reich an Tonen, die sich in flüssigem Wasser bilden. Die dritte Einheit enthält gesunde Konzentrationen von Sulfaten und könnte den Beginn eines Übergangs zum kalten und trockenen Mars markieren, der heute existiert, haben Wissenschaftler gesagt.

Der NASA-Curiosity-Rover - das Herzstück der 2,5-Milliarden-Dollar-Mission des Mars Science Laboratory (MSL) der NASA - landete am 5. August auf dem Mars. Wie viel wissen Sie über Curiosity und seine Mission?

Die Neugier muss noch weitere 1000 Höhenmeter (300 m) gewinnen, um alle drei dieser Einheiten zu testen, sagte Vasavada. Dies wird wahrscheinlich erfordern zusätzliche 5 Meilen (8 km) auf dem Kilometerzähler des Roboters, fügte er hinzu.

Die Neugier hat seit dem Aufsetzen eine erhebliche Menge an Radschäden verursacht, aber neue Fahrtechniken und die Vermeidung des schwierigsten Geländes sollten es dem Rover ermöglichen, mindestens 5,6 Meilen mehr auf dem Roten Planeten zu fahren, sagte Vasavada. (Der Kilometerstand von Curiosity lautet derzeit 8,43 Meilen oder 13,57 Kilometer, sagten NASA-Beamte.)

Die wissenschaftlichen Instrumente des Rovers funktionieren immer noch gut, Vasavada ist gespannt, was Curiosity in den nächsten Jahren findet.

"Hoffentlich liegen die großen Ergebnisse nicht alle hinter uns", sagte er. "Wir würden immer noch gerne eine wirklich kolossale Signatur organischer Moleküle finden, damit wir eine Vorstellung davon bekommen, was auf dem alten Mars vorlag."