Der erdnahe außerirdische Planet in der Nähe könnte die interstellare Erforschung anspornen

Die kürzliche Entdeckung eines erdähnlichen außerirdischen Planeten direkt neben uns könnte helfen, die ersten echten Schritte der Menschheit jenseits unseres eigenen Sonnensystems zu entfachen, sagen Wissenschaftler.

Am Dienstag (16. Oktober) gab ein europäisches Team die Existenz von Alpha Centauri Bb bekannt, einer röstwarmen Welt, die im nächsten Sternensystem zu unserem eigenen, nur 4,3 Lichtjahre entfernten, residiert. Der Fund könnte ernsthafte und nachhaltige Bemühungen zur Erforschung des neuentdeckten Planeten und aller Geschwister im Drei-Sterne-Alpha-Centauri-System auslösen, sagen Forscher, die nicht an der Entdeckung beteiligt waren.

"Dies ist ein großer Motivator für die Zukunft, Sonden außerhalb unseres Planetensystems zu schicken und Menschen herauszufinden, wie man zu einem anderen Sternensystem reisen kann", sagte die MIT-Planetologin Sara Seager gegenüber ProfoundSpace.org per E-Mail. "Ich denke, die Realität eines Planeten und das Versprechen von mehr ist ein Spiel Wechsler."

Ein spannender Fund

Die Astronomen fanden Alpha Centauri Bb, das etwa 13 Prozent schwerer ist als die Erde, mit dem Planetensucher High Accuracy Radial velocity, einem Instrument an einem Teleskop des La Silla Observatoriums der Europäischen Südsternwarte in Chile. [Galerie: In der Nähe Alien Planet Alpha Centauri Bb]

Die Nachricht kam für einige in der Exoplaneten-Community überraschend.

"Es liest sich wie Poes Kurzgeschichte, The Purloined Letter ', in der die Natur eines der begehrtesten Juwelen auf dem Gebiet der Exoplaneten im Verborgenen versteckt hat", sagte Jon Jenkins vom Ames Research Center der NASA und der SETI (Search for Extraterrestrial) Intelligenz) Institut.

"Es ist ein ziemlich kosmischer Witz, zu denken, dass wir Jahrzehnte damit verbracht haben, Missionen und Beobachtungen zu planen, um Erdmassen-Planeten zu finden, die viel weiter entfernte Sterne umkreisen und die Natur ein Osterei direkt neben uns versteckt", fügte Jenkins hinzu, der die Analyseführung der NASA leitet produktives Planeten-Jagd-Kepler-Weltraumteleskop.

Der Planet bewegt sich extrem nahe an seinem Wirtsstern Alpha Centauri B und absolviert alle 3,2 Tage eine Runde. Infolgedessen ist seine Oberfläche viel zu heiß, um das Leben, wie wir es kennen, zu unterstützen.

Aber jüngste Exoplaneten-Detektionen, darunter viele von Kepler, zeigen, dass kleine, felsige Welten wie Alpha Centauri Bb eher in multiplanetaren Systemen vorkommen.

"Dies würde bedeuten, dass die Chancen hoch sind, dass dieser Stern andere Planeten weiter draußen hat, und vielleicht könnte man sich in der bewohnbaren Zone befinden", sagte David Charbonneau vom Harvard-Smithsonian Center für Astrophysik und bezog sich auf diesen gerechten Bereich von Entfernungen um einen Stern, der die Existenz von flüssigem Wasser unterstützen kann.

Zukünftige Weltraumteleskope - wie der von der NASA vorgeschlagene Terrestrial Planet Finder und das Darwin-Instrument der Europäischen Weltraumorganisation ESA - könnten in vielversprechenden Welten, die Nachbar Alpha Centauri Bb sein könnten, nach Zeichen des Lebens suchen, sagte Geoff Marcy von der University of California in Berkeley.

"Diese Missionen können nicht nur Planeten in der bewohnbaren Zone darstellen, sondern auch Spektren von ihnen aufnehmen, um die chemische Zusammensetzung der Atmosphäre des Planeten zu beurteilen", sagte Marcy zu ProfoundSpace.org per E-Mail. "Es gibt eine Perspektive, mit Planeten um Alpha Cen B, nach Bio-Signaturen in der Atmosphäre von irgendwelchen Planeten in der bewohnbaren Zone zu suchen."

Interstellare Erkundung

Das wäre aufregend genug. Aber Marcy und einige seiner Kollegen hoffen, dass die Menschheit eines Tages das Alpha Centauri-System genauer untersuchen wird - und sie denken, dass jetzt ein guter Zeitpunkt ist, um den Ball ins Rollen zu bringen.

"Es gibt jetzt einen großen Anstoß, eine Sonde mit einer Kamera nach Alpha Cen zu schicken, um dort die drei Sterne (einschließlich Proxima Centauri) zu studieren und die Planeten und Monde dort zu studieren", sagte Marcy. "Was für eine großartige Gelegenheit für die NASA und die ESA, mit allen Nationen auf der Erde zusammenzuarbeiten, um eine Sonde nach Alpha Centauri zu schicken, die das Interesse von Menschen jeden Alters auf der ganzen Welt weckt."

Eine solche Mission ist mit der heutigen Raumsonde nicht praktikabel, die Zehntausende von Jahren brauchen würde, um die 25 Billionen Kilometer (40 Billionen Kilometer) nach Alpha Centauri zurückzulegen. Daher müssen die Forscher neue, superschnelle Antriebssysteme entwickeln - vielleicht Kernraketen, Antimaterie-Fusionsantriebe oder eine andere fortschrittliche Technologie in den frühen Entwicklungsstadien von heute.

Marcy ist der Meinung, dass die Welt bis zum Jahr 2100 darauf abzielen sollte, ein Roboter-Raumschiff in Richtung Alpha Centauri zu starten.

"Der Präsident der Vereinigten Staaten sollte nach seiner Wahl im November ein energisches neues NASA-Programm führen", sagte er. "Wir sollten die prospektiven Vortriebsmethoden untersuchen, die eine Sonde für Alpha Cen vor dem Ende des Jahrhunderts starten können und die Daten sicher zur Erde zurückbringen."

Es könnte richtig sein, die Grundlagen für eine so ehrgeizige Mission zu legen. Die Welt brodelt über Alpha Centauri Bb, einen Planeten, der in einem Sternensystem vorkommt, das vielen Menschen aus unzähligen Science-Fiction-Romanen, Fernsehshows und Filmen bekannt ist.

"Zu wissen, dass diese fernen Horizonte existieren, wird Generationen von Entdeckern inspirieren", sagte Natalie Batalha, stellvertretende Leiterin des Kepler-Wissenschaftsteams bei NASA Ames.

"Warum den Berg besteigen? Weil es existiert", sagte sie zu ProfoundSpace.org. "Das ist der menschliche Geist, und er bringt unendliche Möglichkeiten mit - für praktische Dinge wie Technologie, die den menschlichen Zustand und die Realität der interstellaren Erforschung verbessert, aber auch für erhabene Dinge wie Evolution und globale Kooperation und wer weiß - vielleicht sogar Wissen über anderes Leben im Universum. Man kann träumen. "