Milchstra├če: Ein Nachthimmel-Wunder

Derselbe Neumond, der die totale Sonnenfinsternis ausbildet, wird am 1. August dunkle Nachthimmel-Bedingungen für Sternenbeobachtungen schaffen, was es zu einer großartigen Zeit macht, die wunderschöne Hochsommer-Milchstraße zu erkunden.

Camper und Landbewohner sollten es bei entsprechendem Wetter kaum bemerken.

Sobald die Dunkelheit hereinbricht, wird die Milchstraße als ein breiter leuchtender Bogen von Vielfalt und Schönheit sichtbar, der sich von Nordosten nach Südwesten hoch über den Himmel erstreckt.

Mit dem Fernglas vom Heck des Sterns Scorpius hochziehen, tief im Südwesten durch das Sommerdreieck, fast über Kopf und hinunter in Richtung Cassiopeia und Perseus im Nordosten. Sie werden Konzentrationen von Sternen, Haufen, große scheinbare Lücken wie den Großen Riss in Cygnus und mehr Sterne finden, als Sie dachten.

Niemals aus großen Städten mit ihren hellen Lichtern, Rauch und Dunst sichtbar, kann die Milchstraße immer noch aus entfernten Vorstädten und ländlichen Gegenden betrachtet werden. Optisch erscheint es als eine schwache, wenn auch deutliche geisterhafte Lichtbande; es sieht fast "rauchiger" als "milchig" aus. Von einem wirklich dunklen Ort erscheint es jedoch in voller Pracht: Die hellsten Teile können schwache Schatten werfen, und es erscheint sehr komplex und strukturiert für das bloße Auge und wie geäderter Marmor, wenn man es mit gewöhnlichen Ferngläsern betrachtet.

Was es ist

Vor der Erfindung des Teleskops war die wahre Natur der Milchstraße ("Gala" ist griechisch für Milch) ein Geheimnis. Jetzt wissen wir, dass es eine Konzentration von Sternen in unserer eigenen Galaxie ist.

Das Zentrum der Galaxie ist etwa 26.000 Lichtjahre entfernt in Richtung der Sternwolke des Schützen. Von wo wir sitzen, ist der äußere Rand der Galaxie etwa 20.000 Lichtjahre in die entgegengesetzte Richtung (in Richtung Auriga und Taurus). Wir wohnen auf einem Ausläufer des Orionarms und was wir sehen, wenn wir die Milchstraße in unserem Nachthimmel betrachten, ist nur ein Teil der nächsten Sterne zwischen uns und dem galaktischen Zentrum.

Die Sonne und alle äußeren Sterne der Galaxie drehen sich mit einer Geschwindigkeit von 155 Meilen pro Sekunde um das galaktische Zentrum. Es erfordert offenbar etwa 225 Millionen unserer irdischen Jahre, um eine vollständige Revolution oder ein "kosmisches Jahr" um das Zentrum unserer Galaxie herum zu machen.

Als wir anfingen zu erkennen, dass es noch so große Sammlungen oder eine Ansammlung von Sternen gab, nannten wir sie "Inseluniversen", aber das war eine offensichtliche Fehlbezeichnung; Da das Universum alles bedeutet, kann es kaum einen Plural geben. Wir scheinen uns also auf "Galaxien" festgelegt zu haben, was ein Kompromiss als neue Bedeutung für ein altes Wort ist.

Was war diese unheimliche Wolke?

Leider hat der Großteil unserer heutigen Generation aufgrund des enormen Anstiegs der Lichtverschmutzung im vergangenen Vierteljahrhundert den Nachthimmel nie in seiner ganzen Pracht gesehen.

In seinem Buch "Nightwatch" kommentiert der bekannte kanadische Astronom Terrence Dickinson, dass nach der Erdbebenkatastrophe von 1994 in Northridge, Kalifornien, elektrische Energie in einem weiten Bereich verloren ging. Zehntausende Menschen in Südkalifornien eilten aus ihren Häusern und sahen zum ersten Mal in ihrem Leben einen dunklen, sternenklaren Himmel. In den folgenden Tagen und Wochen erhielten Radiostationen und Observatorien in der Gegend von Los Angeles zahllose Anrufe von besorgten Menschen, die sich über die plötzliche Aufhellung der Sterne und das Auftreten einer unheimlichen silbrigen Wolke (der Milchstraße) wunderten verursachte das Beben.

"Eine solche Reaktion", bemerkt Dickinson, "kann nur von Menschen kommen, die den Nachthimmel nie von den Lichtern der Stadt entfernt gesehen haben."

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Joe Rao ist Dozent und Gastdozent im New Yorker Hayden Planetarium. Er schreibt über Astronomie für die New York Times und andere Publikationen, und er ist auch ein Meteorologe vor der Kamera für News 12 Westchester, New York.