So lange, Cassini! Space.com verabschiedet sich von der Saturn-Sonde

Heute, am 15. September, stürzte Cassini in den Saturn, nachdem er 13 Jahre lang den beringten Planeten umkreist hatte. Die Instrumente der busgroßen Raumsonde wurden heiß, und ihre Triebwerke feuerten hektisch, um ihre Antenne auf die Erde gerichtet zu halten, um die letzten paar Daten zu senden. Aber schließlich schmolz Cassini und brach in der feurigen Hitze seiner 69.000-mph (111.000 km / h) Sprung in Saturn auseinander.

Und wenn du Cassinis Mission bei Saturn nicht beachtet hast, hast du es verpasst. Wie ich kürzlich in einem Blog-Beitrag der ProfoundSpace.org-Muttergesellschaft Purch erzählt habe, ist Cassini eine Mission, die einfach weitergeht.

Die Sonde erforschte den Weltraum für fast 20 Jahre. Er hat unseren Blick auf Saturn umgestaltet und quälende Wassergeysire auf dem Mond Enceladus und Methanmeere auf seinem Saturnmond Titan entdeckt und dabei Vorstellungen darüber verändert, wo das Leben in unserem Sonnensystem Fuß fassen könnte. Auf dem Weg dorthin machte das Raumschiff unzählige andere Entdeckungen über die Ringe, Monde und Atmosphäre des Planeten.

Und dann sind da noch die Fotos. Spektakuläre, atemberaubende Ansichten von Saturns merkwürdigem Sechseck und seltsamen Monden Mimas (der Todesstern, jemand?); Iapetus (ist das eine Walnuss oder ein Mond?); und Pan, die sicher wie eine leckere Ravioli aussieht.

Die Sonde strahlte am Donnerstag ihre letzten Fotos von Saturn zur Erde ab. Es wird nicht mehr wie sie sein, bis wir uns entscheiden zurückzugehen.

Cassini war wirklich eine Flaggschiff-Mission. Von Plutonium angetrieben (was zu einigen Protesten führte, als die Sonde 1997 startete), schleuderten die 3,9 Milliarden US-Dollar zweimal um die Venus und einmal auf die Erde, bevor sie auf den Jupiter schossen, um den Saturn im Jahr 2004 zu erreichen Milliarden Kilometer) während seiner Mission, umkreiste Saturn 293 Mal, entdeckte sechs Monde und beobachtete Dutzende mehr. Sie ließ die Huygens-Sonde der Europäischen Weltraumorganisation auf Titan fallen, die erste Landung im äußeren Sonnensystem.

Cassini blieb trotz des bevorstehenden Todes standhaft. Bei sengend heißen Temperaturen brannte die harte Sonde während des Tauchgangs in Saturn. Julie Webster, die Chefs von Spacecraft Operations, hat Beweise dafür. Sie erzählte Reportern heute, dass Cassinis Innenraum eine angenehme Raumtemperatur hatte, bis das Signal der Sonde verstummte. Und dieses Signal selbst dauerte ganze 30 Sekunden länger als erwartet.

Während Cassini dem Ende entgegenblickte, erlosch sie buchstäblich. Und selbst nachdem seine Wissenschaft Tausende von Forschungsstudien angeheizt hat, wird das Vermächtnis der Mission weiterleben, wenn aus den 635 Gigabyte Daten, die die Sonde gesammelt hat, mehr Entdeckungen gesichtet werden.

Vollständige Offenlegung: Ich hatte nicht erwartet, dass Cassinis Einfall in Saturn einen emotionalen Eindruck hinterlassen würde.

Die Mission war erstaunlich, um sicher zu sein. Die Fotos, fantastisch. Aber Cassini war eine Mission, die einfach immer da war. Ich habe diese wundervolle Mission, diesen goldweißen Entdecker im Reich der Riesenplaneten, für selbstverständlich gehalten.

Und doch, zwei Erinnerungen lassen Cassini hell erstrahlen. Es geht nicht so sehr um Wissenschaft als um Exploration.

Im Jahr 1997, bevor Cassini jemals ins Weltall startete, ging ich zu einem Vortrag am Griffith Observatory in Los Angeles (ich studierte damals Druckjournalismus und Astronomie an der Universität von Südkalifornien). Es war dort, dass Griffith Astronom E. C. Krupp und John Casani, dann Cassini Projektleiter im Jet Propulsion Laboratory (wenn mein Gedächtnis korrekt ist), sprachen über das Versprechen, Saturn zu erkunden.

Endlich würden wir den Gasriesen aus nächster Nähe sehen! Wir würden die Ringe und Monde so sehen, wie es die Voyager-Sonden niemals konnten. Und alles begann dieses Jahr! Dieser Sinn für Abenteuer war inspirierend.

Ich verließ dieses Cassini-Gespräch, das entschlossen war, über Astronomie zu sprechen. Ich habe Krupp das sogar gesagt, als er eine Kopie seines damals neuen Buches "Skywatchers, Shamans & Kings" (das ich immer noch zuhause in einem Regal habe) unterzeichnete.

Und heute, zwei Jahrzehnte später, schreibe ich über Astronomie und Cassini selbst. Und dieser ganze Kreis persönlicher Weltraumforschung ist einfach unglaublich.

Danke, Cassini, dass du nicht nur eine Mission von Saturn entdeckt hast, sondern auch eine persönlichere Reise für mich. [Cassinis letzte Fotos kommen zur Erde]

Das bringt mich zur zweiten Erinnerung. Es ist neu.

Vor ein paar Tagen sah ich Saturn mit einem leistungsstarken Teleskop vom Central Park bei Starfest, einer Veranstaltung der Amateur Astronomers Association von New York. Der Planet war so atemberaubend wie eh und je, eine golden-beige Kugel mit seinen ikonischen Ringen. Dann nahm meine Tochter eine Wendung.

Für Zadie, 8 Jahre, war es ihr erster Blick auf Saturn. Titan glänzte als brillanter Fleck in der Nähe.

"Ich habe gerade Titan gesehen!" sie schrie jedem in Hörweite zu.

Ich sagte ihr, dass Cassini jetzt da war, aber nicht lange, dass die Sonde in den Saturn stürzen und weg sein würde. Es war irgendwie traurig, aber Cassini war schon lange dort und hatte so tolle Fotos gemacht.

"Nun, ich hoffe, wir können noch eins bauen", sagte sie.

Ich auch, Zadie. Ich auch.