Erste "Alien Earth" kann bis 2014 gefunden werden

Die erste wahre "fremde Erde" wird wahrscheinlich in den nächsten zwei Jahren entdeckt werden, sagt ein NASA-Wissenschaftler.

Astronomen haben bisher mehr als 750 außerirdische Planeten gefunden, und das Kepler-Weltraumteleskop der NASA hat 2.300 zusätzliche "Kandidaten" markiert, die auf ihre Bestätigung durch Folgestudien warten. Diese Beute hat noch keinen erdähnlichen Exoplaneten enthalten - einen, der die Größe unseres Planeten hat und in der richtigen Entfernung von seinem Stern umkreist, um flüssiges Wasser und möglicherweise das Leben, wie wir es kennen, zu unterstützen.

Aber das könnte sich bald ändern, so Shawn Domagal-Goldman, ein Forscher am NASA-Hauptquartier in Washington, D.C., der sich auf die Biologie des Exoplaneten spezialisiert hat.

"Ich glaube, Kepler wird innerhalb der nächsten zwei Jahre einen" Goldilocks-Planeten "finden", sagte Domagal-Goldman in einer Erklärung. "Wir können auf einen bestimmten Stern am Nachthimmel zeigen und sagen: Da ist es - ein Planet, der das Leben unterstützen könnte!" "[Video: Wie man den Alien Twin der Erde findet]

Studieren eines 'Goldilocks Planeten'

Einige NASA-Beamte scheinen Domagal-Goldmans Optimismus zu teilen, da die Agentur bereits nach Möglichkeiten sucht, fremde Erden zu untersuchen, sobald sie gefunden sind.

Es ist schwierig, solche Welten direkt zu erforschen, da ferne Planeten in der Erdgröße klein und schwach sind und ihr schwaches Licht fast vollständig von dem hellen Glanz ihrer Muttersternen übertönt wird. Die Forscher sind jedoch zuversichtlich, dass ein indirekter Ansatz, die sogenannte Transitspektroskopie, viel über die Goldlöckchen-Welten offenbaren kann.

Diese Technik hinterfragt Sternenlicht, das auf dem Weg zu unserer kosmischen Nachbarschaft von der Atmosphäre einer fremden Erde abprallt. Ein solches Sternenlicht trägt eine Art Fingerabdruck der Atmosphäre, den Astronomen studieren können, um etwas über die Zusammensetzung der Atmosphäre zu erfahren.

"Das reflektierte Licht eines Exoplaneten erzählt seine Geschichte", sagte Doug Hudgins, Kepler-Programmwissenschaftler am NASA-Hauptquartier.

Neue Missionen kommen?

Eine neue Mission, Finesse genannt, verwendet die Transitspektroskopie-Methode. Finesse, kurz für "Fast INfrared Exoplanet Spectroscopy Survey Explorer", würde die Spektren von Sternen und ihren Planeten in zwei Situationen messen - einmal, wenn der Planet in Sicht ist, und wieder, wenn er hinter seinem Stern verborgen ist.

Die Mission wäre in der Lage, das dämmrige Licht des Planeten vom grellen Schein des Sterns zu trennen und die Zusammensetzung der Atmosphäre des Planeten zu enthüllen.

Die NASA erwägt auch ein Observatorium namens Tess (Transit Exoplanet Survey Satellite). Diese Mission wurde teilweise von Google unterstützt und dient dazu, außerirdische Planeten in unserer galaktischen Nachbarschaft zu finden. Tess würde Hunderte von Sternen innerhalb von 50 Lichtjahren der Erde studieren, nahe genug, um etwas genauer zu studieren.

"Mit besseren Detektoren und Instrumenten, die die Blendung der Stammsterne verhindern sollen, könnten diese Teleskope der nächsten Generation nicht nur einen Goldlöckchen-Planeten finden, sondern auch sagen, aus welcher Atmosphäre sie besteht, welche Art von Wolkendecke ihren Himmel ziert vielleicht sogar, wie die Oberfläche ist - ob Ozeane einen Teil des Globus bedecken, wie viel Land dort ist, und so weiter ", sagte Hudgins.

Domagal-Goldman erwartet große Funde und große Überraschungen.

"Wir haben so viele unerwartete Dinge über Planeten gefunden, von denen ich jetzt erwarte, dass sie überrascht sind", sagte er. "Wenn wir einen Goldilocks-Planeten studieren können, werden wir, glaube ich, etwas Revolutionäres darüber entdecken, wie das Leben mit einer planetaren Umgebung interagiert. Die Natur ist so viel vielfältiger, als wir erwartet haben."