Keck kann das Sternenlicht leiser stellen, um Planetenscheiben zu sehen

Das massive Keck-Teleskop auf Hawaiis Mauna Kea. Bildnachweis: NASA / JPL. Klicken um zu vergrößern.
Sind wir alleine im Universum? Gibt es Planeten wie die Erde um andere? Sonnen? das könnte Leben beherbergen? Dank eines kürzlich erfolgten technologischen Durchbruchs bei einem wichtigen NASA-Planetenfindungsprojekt ist der Traum, diese Fragen zu beantworten, nicht mehr Lichtjahre entfernt.

In einer kristallklaren, sternengefüllten Nacht am Keck-Observatorium von Hawaii in Mauna Kea haben die NASA-Ingenieure das blendende Licht von drei Sternen, einschließlich des bekannten Vega, 100-mal erfolgreich unterdrückt. Dieser Durchbruch wird es Wissenschaftlern ermöglichen, die schwachen Staubscheiben um Sterne herum zu erkennen, wo sich Planeten bilden könnten. Normalerweise werden die Scheiben durch die Blendung des Sternenlichts verdeckt.

Die Ingenieure haben diese herausfordernde Leistung mit dem Keck-Interferometer vollbracht, das die beiden 10-Meter-Teleskope des Observatoriums miteinander verbindet. Durch die Kombination des Lichts der Teleskope verfügt das Keck-Interferometer über ein Auflösungsvermögen, das einem Teleskop in Fußballfeldgröße entspricht. Der? Technologische Touchdown? Das Blockieren des Sternenlichts wurde durch Hinzufügen eines Instruments erreicht, das als "Nuller" bezeichnet wurde.

Dieses Setup kann Wissenschaftlern möglicherweise dabei helfen, Ziele für die von der NASA geplanten Terrestrial Planet Finder-Missionen auszuwählen. Der Erfolg dieser potenziellen zukünftigen Missionen, eine im sichtbaren Licht und eine im Infrarot, hängt davon ab, dass erdähnliche Planeten in den Staubringen um Sterne gefunden werden können.

"Wir haben bewiesen, dass das Keck-Interferometer Licht von nahegelegenen Sternen blockieren kann, wodurch wir die Staubmenge um sie herum messen können." sagte Dr. James Fanson, Projektmanager für das Keck-Interferometer am Jet Propulsion Laboratory der NASA. Diese Umfrage wird Ende 2006 beginnen, nachdem das Team die Empfindlichkeit des Nullers verfeinert hat.

Kombinierte Informationen aus allen Planetenjagdmissionen der NASA liefern ein vollständiges Bild möglicher erdähnlicher Planeten: wie groß sie sind, ob sie warm genug für das Leben sind und ob ihre Atmosphären und Oberflächen chemische Signaturen des aktuellen Lebens aufweisen.

Die Leute haben seit 2.500 Jahren darüber gesprochen, ob es andere Erden gibt. Erst jetzt entwickeln wir die Technologie, um es herauszufinden? sagte Michael Devirian, Manager des Navigator-Programms der NASA bei JPL, das potenzielle Missionen zur Erforschung des Planeten untersucht.

Bisher haben Wissenschaftler auf der ganzen Welt 150 Planeten gefunden, die andere Sterne umkreisen. Die meisten sind Riesen wie Jupiter; Keiner ist so klein wie die Erde. Wissenschaftler glauben, dass die besten Chancen, Leben außerhalb unseres Sonnensystems zu finden, auf erdgroßen Planeten liegen, insbesondere auf Planeten mit der richtigen Temperatur, Dichte und Chemie.

Weitere Informationen zu den Planetenfindungsmissionen der NASA, einschließlich des Keck-Interferometers und des Terrestrial Planet Finder, finden Sie unter http://planetquest.jpl.nasa.gov.

JPL verwaltet die Missionen Keck Interferometer und Terrestrial Planet Finder für das Science Mission Directorate der NASA in Washington. JPL ist eine Abteilung des California Institute of Technology in Pasadena. Die W.M. Das Keck Observatory wird vom California Institute of Technology, der University of California und der NASA finanziert und von der California Association for Research in Astronomy, Kamuela, Hawaii, verwaltet.

Originalquelle: NASA / JPL-Pressemitteilung

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