MESSENGER enthüllt verborgene Geheimnisse von Mercurys

Die MESSENGER-Sonde der NASA für Merkur, den verbrannten, innersten Planeten unseres Sonnensystems, sendet so viele überraschende und revolutionäre Daten und kristallklare Bilder zurück, dass die Ergebnisse die Wissenschaftler dazu zwingen, zuvor geschätzte Theorien zu verwerfen und neue zu formulieren, während die Ergebnisse weitergehen und die Mission hat kaum begonnen, die inneren Geheimnisse, die äußere Oberfläche und die atmosphärische Umgebung von Merkur zu erforschen.

MESSENGER war das erste Raumschiff, das am 18. März 2011 den Planeten Merkur umkreiste, und hat gerade das erste Quartal seiner geplanten einjährigen Mission abgeschlossen – das entspricht einem Merkurjahr.

MESSENGER hat eine Schatzkammer neuer Daten von den sieben Instrumenten an Bord gesammelt, die eine wissenschaftliche Goldgrube ergeben. Dazu gehören umfangreiche globale Bilder, Messungen der chemischen Zusammensetzung der Oberfläche des Planeten, topografische Belege für signifikante Mengen an Wassereis, Magnetfeld und Wechselwirkungen mit dem Sonnenwind, berichtete das Wissenschaftsteam auf einer Pressekonferenz im NASA-Hauptquartier.

"Wir freuen uns, die Ergebnisse der ersten 25% unserer einjährigen Mission zu teilen", sagte MESSENGER-Untersuchungsleiter Sean Solomon von der Carnegie Institution of Washington bei einer Pressekonferenz für Reporter. "Wir erhalten fast jeden Tag neue Daten zurück."

"MESSENGER hat bis heute über 20.000 Bilder aufgenommen", sagte Solomon mit bis zu 10 Metern pro Pixel. Die Sonde hat außerdem über zwei Millionen topografische Beobachtungen mit Laserreichweite durchgeführt, riesige Vulkanebenen entdeckt, die Häufigkeit vieler Schlüsselelemente gemessen und bestätigt, dass Ausbrüche energetischer Partikel in der Quecksilbermagnetosphäre aus der Wechselwirkung des Magnetfelds des Planeten mit dem Sonnenwind resultieren.

"Wir stellen zum ersten Mal einen globalen Überblick über die Natur und Funktionsweise von Quecksilber zusammen."

"Wir hatten viele Ideen über Merkur, die unvollständig oder schlecht geformt waren, aus früheren Vorbeiflugdaten", erklärte Solomon. „Viele unserer älteren Theorien werden in den Mülleimer geworfen, da neue Beobachtungen aus neuen Orbitaldaten zu neuen Erkenntnissen führen. Unsere Hauptmission hat noch drei Merkur-Jahre vor sich, und wir können weitere Überraschungen erwarten, da der innerste Planet unseres Sonnensystems seine lang gehegten Geheimnisse enthüllt. “

Der Mariner 10 der NASA war die einzige frühere Robotersonde, die Mercury während dreier Vorbeiflüge Mitte der 1970er Jahre zu Beginn des Weltraumzeitalters erforschte.

MESSENGER wurde 2004 ins Leben gerufen. Ziel der Mission ist es, die ersten globalen wissenschaftlichen Beobachtungen von Merkur zu erstellen und das Rätsel zu lösen, wie Merkur zum Ursprung und zur Entwicklung unseres Sonnensystems passt.

Die nördliche Polarregion von Merkur wurde bisher nur sehr wenig bildgebend erfasst.

"Wir haben jetzt viele Lücken geschlossen", sagte der Messenger-Wissenschaftler Brett Denevi vom Applied Physics Laboratory (APL) der Johns Hopkins University. "Wir sehen jetzt große glatte Ebenen, von denen angenommen wird, dass sie vulkanischen Ursprungs sind."

"Jetzt sehen wir zum ersten Mal ihre volle Ausdehnung, die rund 4 Millionen Quadratkilometer (1,54 Millionen Quadratmeilen) beträgt. Das ist ungefähr halb so groß wie die kontinentalen Vereinigten Staaten. "

"Wir sehen alle Arten von Beweisen für Vulkanismus und tektonische Verformung der Ebenen aus der Umlaufbahn, wo wir direkt nach unten schauen können", fügte Denevi hinzu. "In den neuen Bildern sehen wir Geisterkrater aus bereits vorhandenen Einschlagkratern, die später von Lava bedeckt wurden."

Farbbilder des gesamten Planeten – mit einer Auflösung von etwa 1 Kilometer pro Pixel – informieren die Forscher über die chemische Zusammensetzung und die Gesteinsarten auf der Quecksilberoberfläche.

"Wir kennen die Zusammensetzung noch nicht."

"Wir freuen uns sehr, diese riesigen vulkanischen Ablagerungen in der Nähe des Nordpols mit den Auswirkungen auf die Entwicklung der Quecksilberkruste und ihre Entstehung zu untersuchen", sagte Denevi.

"Durch gezielte neue hochauflösende Bilder können wir Landformen erkennen, die wir bisher noch nicht auf Merkur oder dem Mond gesehen haben."

Eine weitere der vielen Fragen, die das MESSENGER-Wissenschaftsteam beantworten möchte, ist die Feststellung, ob Quecksilber Caches aus polarem Wassereis enthält.

Vor zwei Jahrzehnten zeigten erdbasierte Radarbilder Ablagerungen, von denen angenommen wurde, dass sie aus Wassereis in der Nähe des Nord- und Südpols von Merkur bestehen. Die Forscher postulierten eine Theorie, wonach diese eisigen Ablagerungen auf den kalten, dauerhaft beschatteten Böden von Einschlagkratern mit hohen Breitengraden ähnlich wie auf dem Erdmond erhalten bleiben.

Erste Ergebnisse aus topografischen Messungen sind vielversprechend.

"Der allererste wissenschaftliche Test dieser Hypothese unter Verwendung von Messenger-Daten aus dem Orbit wurde mit Bravour bestanden."

"Die Fläche des möglichen polaren Wassereises ist ziemlich viel größer als auf dem Mond", sagte Solomon. "Es ist wahrscheinlich Meter oder mehr in der Tiefe basierend auf Radarmessungen."

"Und wir haben vielleicht die Ironie, dass der Planet, der der Sonne am nächsten ist, mehr Wassereis an seinen Polen hat als sogar unser eigener Mond."

"Bleib dran. Während sich diese Mission weiterentwickelt, werden wir uns auf die geochemischen und Fernerkundungsinstrumente verlassen, die Zeit brauchen, um Beobachtungen zu sammeln. Die Neutronen- und Gammastrahlenspektrometer können uns die Identität dieser eisigen Materialien mitteilen “, sagte Solomon.

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