Was kommt als nächstes für den TESS Exoplanet Hunter der NASA?

CAPE CANAVERAL, Florida - Das neueste NASA-Kraftwerk, der Transit Exoplanet Survey Satellite (TESS), sprang am Mittwochabend (18. April) auf eine SpaceX Falcon 9 Rakete in die Umlaufbahn.

TESS hob hier um 18.51 Uhr von der Cape Canaveral Air Force Station ab. EDT (2251 GMT), dann 49 Minuten später von seiner Raketenfahrt getrennt.

"Wenn Sie von der Spitze der Rakete kommen, beginnt der ganze Spaß für uns Raumschiff-Leute", sagte Robert Lockwood, TESS-Raumfahrzeug-Programm-Manager für Orbital ATK, die Firma, die den Satelliten für die NASA baute, während einer Prelaunch-Pressekonferenz hier am Sonntag (15. April). [NASA TESS Exoplaneten-Jagdmission in Bildern]

Was für ein Spaß werden Lockwood und seine Kollegen haben? Nun, TESS Solar-Arrays werden bald verfügbar sein, und der Kühlschrank-Satelliten wird eine Reihe von Systemprüfungen in den nächsten fünf Tagen durchführen, um sicherzustellen, dass alles in Ordnung ist. Und das "erste Licht" wird bald kommen: TESS 'Wissenschaftsinstrument, das aus vier CCD-Kameras besteht, wird etwa acht Tage nach dem Start eingeschaltet, sagten Mitglieder des Missionsteams.

Und dann gibt es das ganze Manövrieren. TESS steuert auf eine Umlaufbahn um die Erde zu, die noch nie von einem Raumschiff besetzt war - ein hochgradig elliptischer Pfad, in dem der Satellit den Planeten für jede Umlaufbahn des Mondes zweimal umkreist.

Diese Umlaufbahn ist sehr stabil und lässt das Raumfahrzeug relativ unbeeinflusst von Orbitaltrümmern und Weltraumstrahlung. Außerdem ermöglicht es eine einfache Kommunikation mit den Missionsmitgliedern auf dem Boden während der engen Pässe zur Erde. Außerdem sollte TESS in diesem Orbit nicht zu viele Stellungskorrekturen durchführen müssen, berichteten Mitglieder des Missionsteams. Wenn das Raumschiff zu viel Kurs abweicht, zieht die Schwerkraft des Mondes es wieder in Linie.

Diese Art von Umlaufbahn birgt jedoch auch Herausforderungen. Zum Beispiel muss das Timing genau richtig sein, um mit dem Mond zu synchronisieren. Wenn alles nach Plan verläuft, wird TESS ein wunderschön choreografiertes Orbitalballett spielen und eine Reihe von Manövern durchführen, um am 17. Mai mit dem Mond zu fliegen. (TESS 'Kameras werden während dieses Vorbeiflugs nicht eingeschaltet sein.) Ich erwarte keine Fotos.) Ungefähr zwei Monate nach dem Start, Mitte Juni, wird das Raumfahrzeug endlich seine Einsatzbahn erreichen.

Dann beginnt die wissenschaftliche Arbeit von TESS. Der Satellit ist vielleicht klein, aber er enthält einen großen wissenschaftlichen Schlag. TESS tritt in die Fußstapfen des berühmten Kepler-Weltraumteleskops der NASA und wird voraussichtlich seinen Vorgänger in der Anzahl der nachgewiesenen Exoplaneten übertreffen.

Im Laufe ihrer zweijährigen Mission wird TESS die Helligkeit von mehr als 200.000 Sternen überwachen und darauf warten, winzige Einbrüche im Sternenlicht zu beobachten, die als Transite bekannt sind. Wenn ein Planet vor seinem Wirtsstern umkreist, blockiert er vorübergehend eine winzige Portion Sternenlicht, und diese Einbrüche werden von den vier ultrasensitiven Kameras von TESS aufgezeichnet. Kepler hat dieselbe Strategie verwendet, um bis heute mehr als 2.600 bestätigte außerirdische Welten zu finden.

Einige der ersten Bilder, die die TESS-Kameras sammeln, können eher statischen statischen als erkennbaren kosmischen Objekten ähneln, aber die Fotos werden mit Daten vollgestopft sein. Die Mission wird sich auf Beobachtungen anderer Teleskope stützen, sowohl auf dem Boden als auch im Weltraum, um zu bestätigen, welche ihrer erkannten "Kandidaten" echte Planeten sind. Darüber hinaus sollten einige bestätigte TESS-Planeten nahe genug an der Erde sein, um von anderen Instrumenten im Detail untersucht zu werden, einschließlich NASAs $ 8,8 Milliarden James Webb Space Telescope, das im Jahr 2020 starten soll.

TESS wird während seiner zweijährigen Hauptmission 85 Prozent des Himmels beobachten und Tausende neue Welten sowie andere astronomische Objekte wie Galaxien entdecken. Wir könnten die erste dieser Welten später dieses Jahr sehen, haben NASA-Beamte gesagt.