Rampenlicht auf die 2MASS Sky Survey

Bildnachweis: 2MASS

Eine der bahnbrechendsten Arbeiten in der Astronomie, die derzeit durchgeführt wird, ist die Zwei-Mikron-All-Sky-Vermessung, die eine hochauflösende Vermessung des gesamten Himmels im Infrarotspektrum erstellt. Zwei Teleskope, eines in Arizona und eines in Cerro Tololo, Chile, arbeiten seit 4 Jahren ununterbrochen, um über 100 Millionen Einzelbilder aufzunehmen. Diese wurden vom Computer zusammengenäht. Infrarotlicht hat ein viel längeres Spektrum als sichtbares Licht, daher enthüllen die Bilder Objekte, die normalerweise von dicken Gas- und Staubwolken verdeckt würden.

Wäre es möglich, den gesamten Himmel zu sehen, ohne jemals nach draußen zu treten? Wenn Sie Zugriff auf einen Computer haben, lautet die Antwort "Ja". Dank der Zwei-Mikron-All-Sky-Vermessung (2MASS), der detailliertesten digitalen Karte des Himmels, die jemals erstellt wurde.

"Diese Teleskope haben uns die erste detaillierte globale Ansicht unserer Milchstraßengalaxie und der dahinter liegenden Galaxien gegeben", sagte Dr. Michael Skrutskie von der University of Virginia, dem Hauptforscher der Umfrage. "Die daraus resultierenden Datenbanken und Quellkataloge sind eine Fundgrube, die Wissenschaftler und die Öffentlichkeit in den kommenden Jahrzehnten gleichermaßen entdecken werden."

Ein riesiges Unterfangen
Diese enorme Aufgabe wurde erfüllt, indem der Himmel in fast 60.000 Streifen aufgeteilt wurde, die jeweils ungefähr den Bereich eines Zahnstochers bedeckten, der auf Armlänge gehalten wurde. Zwei spezielle Teleskope, eines in Arizona und eines in Cerro Tololo, Chile, haben diese Himmelsstreifen fast vier Jahre lang jede Nacht geduldig gescannt, sofern das Wetter dies zulässt. Die Teleskope wurden von der University of Massachusetts in Amherst gebaut und Beobachtungen durchgeführt.

Während die Beobachtungen im Februar 2001 abgeschlossen wurden, wurden die massiven Datenreduktionsbemühungen im Infrarot-Verarbeitungs- und Analysezentrum auf dem Caltech-Campus fortgesetzt.

Die 2MASS-Software automatisierte das, was Astronomen mit herkömmlichen Techniken Jahrzehnte gebraucht hätten. Das System verarbeitete über 100 Millionen Einzelbilder, fügte sie zu größeren Bildern zusammen und identifizierte und maß gleichzeitig die Eigenschaften aller in ihnen sichtbaren Sterne und Galaxien.

Eine Infrarot-Perspektive
Die? Zwei Mikron? Ein Teil der Himmelsvermessung bezieht sich auf den Teil des Spektrums, der von den digitalen Augen der Vermessung betrachtet wird. Nahinfrarotlicht hat eine Wellenlänge, die etwa viermal länger ist als sichtbares Licht und weit über die Grenzen des menschlichen Sehens hinausgeht. Die Vermessungsteleskope verwendeten hochentwickelte elektronische Kameras, die auf Temperaturen nicht weit über dem absoluten Nullpunkt abgekühlt waren, um in diesen Teil des Spektrums zu sehen.

Die Kameras haben gleichzeitig den Himmel in drei verschiedenen Infrarotlichtfarben erfasst. Durch die Neuzuordnung dieser Farben zu den sichtbaren Farben Rot, Grün und Blau haben Astronomen Vollfarbbilder des Himmels erstellt, die gewöhnlichen Bildern mit sichtbarem Licht ähneln, jedoch unterschiedliche Merkmale aufweisen. Sogar bekannte Objekte wie der Orionnebel erhalten auffallend neue Erscheinungen.

Nahinfrarotlicht bietet Astronomen mehrere Vorteile. Es dringt leichter in Staubwolken ein, wie sie in der Milchstraße zu finden sind, und enthüllt Sterne und Galaxien, die vollständig im sichtbaren Licht verborgen sind. Es ist auch empfindlicher gegenüber der größten Population von Sternen in der Galaxie, die kleiner und kühler als die Sonne sind. Die Beobachtungen des Two Micron All-Sky Survey öffnen das Universum für Studien bisher unbekannter Sterne und legen die inneren Strukturen entfernter Galaxien offen.

Die Galaxie von innen nach außen
Ein atemberaubendes Produkt der Umfrage ist ein "Inside-Out" -Programm. Blick auf unsere eigene Milchstraße. Es wurde aus der Datenbank von einer halben Milliarde Sternen erstellt, die von der Verarbeitungssoftware automatisch identifiziert wurden, und bietet eine beispiellose Zählung der Geographie und Bevölkerung der Milchstraße.

In auffälligen Details ist die flache Scheibe erkennbar, die von dünnen Gassen dichter Staubwolken unterbrochen wird. In Richtung Zentrum finden wir die galaktische Ausbuchtung, die den inneren Kern der Milchstraße umgibt und lange Zeit für ein supermassereiches Schwarzes Loch gehalten wurde.

Die Aussicht erstreckt sich auch über die lokalen Milchstraßensterne hinaus. Direkt unter und rechts vom galaktischen Zentrum können wir die Sternwolken sehen, die unseren nächsten Nachbarn zugeordnet sind: die großen und kleinen Magellanschen Wolken. Ein sehr scharfes Auge kann sogar einen schwachen Finger erkennen. von Sternen in der unteren linken Seite der galaktischen Ausbuchtung; Dies ist das erste direkte Bild einer kleinen Zwerggalaxie, die kürzlich entdeckt wurde und sich gerade mit der Milchstraße verbindet.

Bilder bekommen
Die Zwei-Mikron-All-Sky-Vermessung hat neue Sichtweisen auf das Universum eröffnet und es den Menschen buchstäblich ermöglicht, den gesamten Himmel in einem anderen Licht zu sehen. Und jeder, der Zugang zu einem Webbrowser hat, kann das visuelle Fest genießen.

Die Kataloge und Bilder werden über das Internet frei an die astronomische Gemeinschaft und die breite Öffentlichkeit verteilt. Derzeit ist fast die Hälfte des Himmels verfügbar, und die endgültige Datenveröffentlichung wird voraussichtlich im Spätsommer 2002 durchgeführt.

Wenn die endgültigen Kataloge und Bilder online gehen, bestehen sie aus etwa 2 Terabyte (das sind 2.000 Gigabyte oder 2 Millionen Megabyte!) Computerdaten.

Die endgültige Veröffentlichung wird Kataloge mit etwa einer halben Milliarde Sternen und 2 Millionen Galaxien enthalten. In jeder der drei von 2MASS beobachteten Infrarotfarben werden über eine Million Bilder des gesamten Himmels in Forschungsqualität verfügbar sein. Solche riesigen Datenmengen sind Teil der Zukunft der Astronomie, da Wissenschaftler interessante neue Dinge lernen, indem sie Datensätze in Terabyte-Größe analysieren.

Glücklicherweise hat der Astronomie-Enthusiast direkteren Zugang zu diesen fantastischen Himmelsbildern. Ein neues? 2MASS Showcase? Die Galerie enthält eine Auswahl der besten Farbbilder aus der Umfrage, einige mit Auflösungen, die zum Drucken von Vollplakaten geeignet sind!

Darüber hinaus enthalten die vorhandenen Archive der Bildergalerie und des Bilds der Woche Hunderte von Bildern interessanter Objekte in der gesamten Galaxie und darüber hinaus. Selbst die anspruchsvollsten Besucher sollten in der Lage sein, die Infrarotansichten ihrer Lieblingsobjekte zu finden, sobald der Himmel online ist und jeder es genießen kann!

Originalquelle: NASA-Pressemitteilung

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