Seltener Anblick: Hubble-Teleskop sieht Asteroid auseinanderfallen (Video, Fotos)

In einer kosmischen Erstaufnahme hat das Hubble-Weltraumteleskop der NASA den Zerfall eines Asteroiden im Weltraum fotografiert.

Astronomen haben gesehen, wie Kometen in der Nähe der Sonne auseinander brechen, aber sie haben noch nie etwas Ähnliches in einem Asteroiden im Hauptgürtel zwischen Mars und Jupiter gesehen - bis jetzt. Hubble-Bilder zeigen, dass der Asteroid, bekannt als P / 2013 R3, in bis zu 10 Stück fragmentiert wurde. Die Wissenschaftler erstellten ein Video des seltenen Asteroiden P / 2013 R3 'Breakup basierend auf den Hubble-Ansichten, um das Ende des Weltraumfelsens zu beschreiben.

"Das ist ein Stein. Es vor unseren Augen auseinander fallen zu sehen, ist ziemlich erstaunlich", sagte der leitende Studienautor David Jewitt von der UCLA in einer Erklärung. [Weitere Hubble-Fotos von Asteroid P / 2013 / R3]

P / 2013 R3 wurde im September 2013 durch die Catalina- und Pan-STARRS-Himmelsdurchmusterungen entdeckt. Weitere Beobachtungen des Keck-Teleskops in Hawaii zeigten kurz darauf, dass drei Körper in einer Hülle, die fast so breit ist wie die Erde, zusammen reisen.

"Keck hat uns gezeigt, dass es sich lohnt, mit Hubble zu schauen", sagte Jewitt.

Hubbles scharfe Augen fanden heraus, dass P / 2013 R3 tatsächlich aus 10 separaten Objekten besteht, von denen jedes einen Staubschweif trägt. Die vier größten Stücke sind jeweils bis zu 660 Fuß (200 Meter) breit, und die Weltraumschutt Trümmer wiegt insgesamt 200.000 Tonnen, sagten Forscher.

Die Astronomen beobachteten P / 2013 R3 von Oktober bis Januar dieses Jahres mit Hubble und verfolgten, wie sich das Objekt veränderte. Sie stellten fest, dass die Fragmente des Asteroiden mit 1,5 km / h auseinanderdriften - langsamer als bei normaler Gehgeschwindigkeit.

"Das ist wirklich merkwürdig - so etwas haben wir noch nie gesehen", sagte Co-Autorin Jessica Agarwal vom Max-Planck-Institut für Sonnensystemforschung in Deutschland. "Die Trennung könnte viele verschiedene Ursachen haben, aber die Hubble-Beobachtungen sind detailliert genug, um den verantwortlichen Prozess genau zu bestimmen."

Zum Beispiel argumentiert die gemächliche Drift der Fragmente gegen eine kürzliche Kollision als Ursache der Trennung. Und der Zerfall ist wahrscheinlich nicht auf die Erwärmung und Verdampfung von Inneneis zurückzuführen, da P / 2013 R3 kalt ist und seit Milliarden von Jahren weit von der Sonne entfernt zu sein scheint. (Der Asteroid umkreist etwa 300 Millionen Meilen oder 480 Millionen Kilometer von unserem Stern.)

Vielmehr glauben die Wissenschaftler, dass die Fragmentierung von P / 2013 R3 von etwas angetrieben wird, das Yarkovsky-O'Keefe-Radzievskii-Paddack (YORP) -Effekt genannt wird und beschreibt, wie Sonnenlicht die Rotationsgeschwindigkeit eines Objekts mit der Zeit erhöhen kann.

Himmelskörper absorbieren Licht von der Sonne und geben dann viel von dieser Energie als Wärme ab. Unregelmäßig geformte Objekte wie P / 2013 R3 geben in einigen Bereichen mehr Wärme ab als in anderen, was zu einem winzigen Ungleichgewicht führt, das den Körper im Laufe der Zeit langsam dreht. Diese erhöhte Rotationsgeschwindigkeit hat wahrscheinlich dazu geführt, dass sich P / 2013 R3 aufgrund der Zentrifugalkraft auseinander bewegt hat, so die Forscher.

P / 2013 R3 muss einen schwachen "Trümmerhaufen" haben, um durch den YORP-Effekt zerbrechlich zu sein. Der Asteroid sei in der Vergangenheit vermutlich von zahlreichen Kollisionen mit anderen Weltraumfelsen getroffen worden, so Wissenschaftler.

"Dies ist das neueste einer Reihe von seltsamen Asteroidenentdeckungen, einschließlich des aktiven Asteroiden P / 2013 P5, von dem wir herausfanden, dass er sechs Schwänze spuckt", sagte Agarwal. "Dies deutet darauf hin, dass die Sonne beim Zerfall dieser kleinen Sonnensystemkörper eine große Rolle spielen könnte, indem sie durch Sonnenlicht Druck auf sie ausübt."

Asteroiden sind faszinierend für viele Gründe. Sie enthalten eine Vielzahl von wertvollen Ressourcen und schlagen regelmäßig auf unseren Planeten ein und löschen gelegentlich die meisten Lebensformen der Erde aus. Wie viel wissen Sie über Weltraumfelsen?