NASA-Raumschiff kommt auf dem Mars an, um Mysterien von Red Planet's Air zu erproben

Mars hat einen neuen robotischen Besucher von der Erde begrüßt.

Nach einer zehnmonatigen Reise durch den Weltraum erreichte die MAVEN-Sonde der NASA am Sonntag (21. September) den Mars-Orbit, um Wissenschaftlern zu helfen, herauszufinden, warum sich der Rote Planet von einem relativ warmen und feuchten Ort in der Antike zu einem Planeten entwickelt hat die kalte, trockene Welt ist es heute.

MAVEN, dessen Name kurz für Mars Atmosphere und Volatile Evolution steht, feuerte seine Motoren in einer entscheidenden 30-minütigen Bremsung am Sonntagabend ab und verlangsamte sich so weit, dass sie um 10:24 Uhr von der Schwerkraft des Planeten erfasst wurde. EDT (0224 GMT Montag, 22. September). [Siehe Bilder von der MAVEN-Mission]

"Herzlichen Glückwunsch! MAVEN befindet sich jetzt im Mars-Orbit", kündigte MAVEN-Mitglied des Navigationsteams Dave Folta vom Goddard Space Flight Center der NASA in Greenbelt, Maryland, eine Runde Jubel von der Missionskontrolle an.

MAVEN schließt sich drei weiteren Sonden im Mars-Orbit an: NASA Mars Odyssey und Mars Reconnaissance Orbiter (MRO) sowie Mars Express der Europäischen Weltraumorganisation. Die NASA hat auch zwei Rover, die aktiv die Oberfläche des Planeten erforschen: die Opportunity in Golfwagengröße und ihre jüngere, größere Cousine Curiosity.

Und der Mars-Orbit sollte in wenigen Tagen noch überlaufen sein. Indiens erster Red Planet-Einsatz, die 74-Millionen-Dollar-Mission Mars Orbiter, soll Dienstagabend (23. September) eintreffen.

Die MAVEN-Mission im Wert von 671 Millionen US-Dollar wurde wie geplant am 18. November 2013 durchgeführt, allerdings nicht ohne ein bisschen Prelaunch-Drama.

Die Vorbereitungen für die Abschaltung wurden eingefroren, als am 1. Oktober 2013 die Schließung der Regierung in Kraft trat, was durch das MAVEN-Team und die globale planetare Wissenschaftsgemeinschaft für Aufregung sorgte. Aber die NASA gewährte MAVEN ein paar Tage später eine Ausnahmegenehmigung, um die Dinge wieder auf Kurs zu bringen. (Der Stillstand endete am 17. Oktober 2013.)

MAVEN ist das erste NASA-Raumfahrzeug, das sich der Erforschung der oberen Atmosphäre des Mars widmet, sagten NASA-Beamte. Die Mission wird MAVENS drei Reihen wissenschaftlicher Instrumente nutzen, um den Gasaustritt aus der Marsatmosphäre zu messen und zu charakterisieren, die einst relativ dick war, aber nur noch 1 Prozent so dicht ist wie die der Erde auf Meereshöhe.

MAVENS Beobachtungen sollten Wissenschaftlern helfen, besser zu verstehen, was mit dem Wasser passiert ist, das vor Milliarden von Jahren über den Mars geflossen ist - ob es in den Weltraum entwichen ist oder in die Erdkruste gesunken ist, sagte Missionsleiter Bruce Jakosky vom Laboratory for Atmospheric und Weltraumphysik an der Universität von Colorado, Boulder. [7 Größte Mysterien des Mars]

"Wir werden den oberen Teil der Atmosphäre untersuchen, um zu verstehen, in welchem ​​Ausmaß Gas aus der Atmosphäre in den Weltraum gelangt sein könnte, um den Klimawandel voranzutreiben", sagte Jakosky in einer Nachricht Konferenz Mittwoch (17. September). "Wir sollten in der Lage sein, genug Messungen zu bekommen, um uns zu sagen, was mit dem Wasser passiert ist, was mit dem Kohlendioxid passiert ist."

Die Mission sollte die Geschichte der Fähigkeit des Mars, das Leben zu unterstützen, beleuchten, fügte er hinzu.

"Wir versuchen den Kontext zu verstehen, in dem das Leben existiert haben könnte", sagte Jakosky. "Jedes Leben auf dem Mars interagiert mit seiner planetaren Umgebung. Wir müssen wissen, was diese Umgebung ist und wie sie sich im Laufe der Zeit entwickelt hat."

MAVENS wichtigste wissenschaftliche Mission soll ein Jahr dauern, aber die Sonde hat genug Treibstoff, um für eine Weile Beobachtungen zu machen, wenn ihre Mission verlängert wird, sagten die Teammitglieder.

MAVEN wird auch als wichtige Kommunikationsverbindung zwischen den Bodenreglern und den NASAs Mars Rovern dienen. In der Tat, das ist der Hauptgrund, warum die NASA die Mission während der Regierungsstilllegung als eine Ausnahmesituation wert hielt. Opportunity und Curiosity werden derzeit von Mars Odyssey und MRO unterstützt, die in den Jahren 2001 und 2005 gestartet sind, und die NASA hat keine Relais-Orbiter für den Roten Planeten über MAVEN hinaus.

"MAVEN ist für uns aus vielen Gründen von entscheidender Bedeutung. Nicht zuletzt wird es als Backup-Kommunikation für die Rover auf der Oberfläche dienen", sagte NASA-Administrator Charles Bolden gegenüber ProfoundSpace.org.

MAVEN ist eine von mehreren Missionen, die der NASA helfen sollte, sich auf eine eventuell bemannte Mission auf dem Mars vorzubereiten, die die Agentur bis Mitte der 2030er Jahre aufbauen möchte, fügte Bolden hinzu. Diese Missionsliste umfasst die aktiven Rover und Orbiter, die jetzt Mars, MAVEN und die Mars Insight-Mission der Agentur, die 2016 starten soll, sowie die Mission Mars Rover 2020 untersuchen.

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MAVENS Wissenschaftsmission wird nicht gleich beginnen. Die Handler der Sonde werden die nächsten sechs Wochen damit verbringen, die Instrumente des MAVEN zu überprüfen und die Sonde von ihrer langen, sich wiederholenden Umlaufbahn bis zu einer 4,5-stündigen Endbahn zu manövrieren, die MAVEN bis zu 150 Kilometer zum Mars bringt es ist bis zu 6.200 km vom Roten Planeten entfernt.

Aber MAVEN wird während dieser Checkout-Periode einige Beobachtungen machen: Die Sonde wird zusehen, wie der Kometen-Siding-Frühling den Mars am 19. Oktober summt und nur 132.000 km des Planeten erreicht. (Als Referenz bewegt sich der Erdmond in einer durchschnittlichen Entfernung von 238.900 Meilen oder 384.400 km).

"Mir wurde gesagt, dass die Wahrscheinlichkeit, einen Ansatz nahe dem Mars zu haben, etwa eins zu einer Million Jahre ist", sagte Jakosky. "Es ist wirklich ein Glück, dass wir hier die Chance bekommen."

MAVEN werde den Kometen und die obere Atmosphäre des Mars fünf Tage lang im Umkreis des Vorbeiflugs untersuchen, fügte er hinzu.

"Wir sollten viel über die obere Atmosphäre von diesem natürlichen Experiment lernen, beobachten die Störung durch den Einfluss von [Kometen] Gas und Staub", sagte Jakosky."Und wir hoffen, auch etwas über den Kometen zu erfahren."

Jegliches Material, das möglicherweise von Siding Spring verschüttet wird, stellt ein minimales Risiko für MAVEN und andere Sonden dar, die den Roten Planeten umkreisen, sagten NASA-Beamte. Für Chancen und Neugier, die den Schutz der Marsatmosphäre genießen, gibt es keine Sorgen.