Wie man Himmelmarksteine ​​aufspürt: Großer Wagen und Kreuz des Südens

Nachdem die Sonne untergegangen ist und der Himmel an diesen frühen Frühlingsabenden dunkel wird, was könnte das wohl bekannteste Muster von Sternen für einen stargazing Neophyten sein, um zu erkennen? Wenn Sie nördlich des Äquators leben, müssen Sie nur in den nördlichen Teil des Himmels schauen, wo Sie die sieben hellen Sterne finden, die den berühmten Großen Wagen bilden.

Als ich in der Astronomie als kleiner Junge begann, der in der Bronx lebte, hatte ich ein Buch aus meiner örtlichen Bibliothek genommen - "The Boys Book of Astronomy" von Patrick Moore. Aber in Kapitel 9 ("Die Sterne des Frühlings") wurde ich kurz verwirrt, weil Moore die sieben Sterne des Großen Wagens als "Der Pflug" bezeichnete. Erst später wurde mir klar, dass Moore ein verehrter britischer Astronom ist und dass auf den Britischen Inseln diese sieben Sterne weithin als The Plough bekannt sind.

Für die meisten Skywatcher ist der Big Dipper (oder Plough) wahrscheinlich die wichtigste Gruppe von Sternen am Himmel. Für jeden in der Breite von New York (41 Grad Nord) oder nach Norden gerichtet, geht es nie unter den Horizont. Es ist eines der am meisten erkennbaren Muster am Himmel und somit einer der einfachsten für den Anfänger zu finden.

Das Kreuz des Südens

Aber wenn du südlich des Äquators lebst, ist es nicht der Große Wagen, den die Leute als ihren Führer zum Nachthimmel wählen. Vielmehr ist es die Konstellation, die als Crux oder das Kreuz des Südens bekannt ist. Jene in der südlichen Hemisphäre (wo es jetzt Frühherbst ist) müssen nur einen Blick in Richtung Süden werfen, wo sie die markante Form des Kreuzes sehen werden, das gut im Himmel hängt.

Obwohl es als Kreuz bekannt ist, sieht es eher wie ein Drachen aus, klar umrissen von vier hellen Sternen. Zwei dieser vier, Acrux und Becrux, sind Stars der ersten Größenordnung und gehören zu den 21 hellsten Sternen am Himmel. Von oben nach unten misst Crux nur 6 Grad - nur ein wenig größer als der Abstand zwischen den Zeigerstars des Big Dipper. [Best Beginner Astrofotografie Teleskope]

Tatsächlich ist das Kreuz des Südens das kleinste (in der Fläche) aller Konstellationen. Es wird auch auf den Flaggen von Ländern wie Australien und Neuseeland geehrt, und sein Bild ist auf zahlreichen Briefmarken zu finden.

Man nimmt an, dass Amerigo Vespucci der erste Europäer war, der die "Vier Sterne", wie er sie nannte, auf seiner dritten Reise 1501 sah. Aber Crux war tatsächlich überall in den Vereinigten Staaten vor etwa 5.000 Jahren sichtbar im alten Griechenland und Babylonien.

Laut Richard Hinckley Allen (1838-1908), einem Experten in der stellaren Nomenklatur, wurde das Kreuz des Südens zuletzt am Horizont von Jerusalem gesehen, etwa zur Zeit der Kreuzigung Christi. Dank der Präzession - einer oszillierenden Bewegung der Erdachse - wurde das Kreuz im Laufe der Jahrhunderte nach und nach weit nach Süden verschoben.

Die ikonischen Konstellationen betrachten

Es gibt wahrscheinlich eine Reihe von Ihnen, die noch nie den Großen Wagen oder das Kreuz des Südens gesehen haben und vielleicht darüber nachdenken, wie weit Sie vielleicht reisen müssen, um einen Blick auf sie zu bekommen. Zufälligerweise erreichen zu dieser Jahreszeit beide gleichzeitig ihre höchsten Positionen am Himmel: kurz vor Mitternacht lokale Tageslicht-Zeit.

Um Crux zu sehen, muss man mindestens so weit nach Süden gehen wie auf den Breitengrad 25 Grad Nord. In den kontinentalen Vereinigten Staaten heißt das, zu den Florida Keys zu fahren, wo Sie es nur über den südlichen Horizont heben werden. Eine etwas bessere Sicht wird den Bewohnern von Hawaii geboten, wo das Kreuz um einige Grad höher liegt.

Für Bewohner der südlichen Hemisphäre, die den Großen Wagen sehen wollen, müssen Sie nördlich von 25 Grad nach Süden gehen, um es in seiner Gesamtheit zu sehen. In der nördlichen Hälfte Australiens kann man zum Beispiel den umgedrehten Wasseramsel sehen, der den Nordhorizont fast ein bis zwei Stunden nach Sonnenuntergang schabt. In der Tat ist es der gegenteilige Effekt, wie er von Menschen beobachtet wird, die in gemäßigten Klimazonen wie New York leben. Sie sehen den Dipper auf einer ähnlichen Höhe über dem nördlichen Horizont an frühen Abenden Ende November oder Anfang Dezember - außer der Dipper erscheint rechts oben!

Wie der Große Wagen, dessen Pointer-Sterne auf Polaris (den Nordstern) zeigen, zeigt das Kreuz des Südens die Position des Südpols des Himmels an und wird daher häufig von Navigatoren benutzt. Der längere Balken des Kreuzes zeigt fast genau auf den Südpol des Himmels, den einige Flieger und Navigatoren die "Südpolgrube" genannt haben, weil er leider nicht durch einen hellen Stern markiert ist.

Aber lass dich nicht täuschen. Diejenigen, die südlich des Äquators leben, sind wahrscheinlich mit vier anderen hellen Sternen in der Nähe vertraut. Zwei gehören zum Sternbild Vela (die Segel) und zwei zu Carina (der Kiel des großen Schiffes Argo); Sie werden kollektiv als "falsches Kreuz" bezeichnet. [10 Skywaving Missverständnisse erklärt]

Diese vier Sterne haben nicht nur eine oberflächliche Ähnlichkeit mit dem echten Kreuz des Südens, sondern sind auch ungefähr in derselben Richtung orientiert (obwohl sie etwas weiter nördlich positioniert sind). So könnte ein uneinsichtiger Beobachter das X-förmige Falsche Kreuz leicht für das Wahre halten, aber nur das Letztere deutet auf den Südlichen Himmelspol.

Doch das falsche Kreuz wird seine Zeit des Ruhmes im Jahr 8600 haben, wenn der Pol sich zu einem Punkt östlich der Kreuzung der Kreuzarme verschoben hat. Spätestens dann, wenn unsere Nachkommen gefragt werden, wo sich der Südpol des Himmels befindet, können sie einfach sagen: "X markiert den Punkt".

Joe Rao ist Dozent und Gastdozent im New Yorker Hayden Planetarium. Er schreibt über Astronomie für die New York Times und andere Publikationen, und er ist auch ein Meteorologe vor der Kamera für News 12 Westchester, New York.