Riesiges südafrikanisches Teleskop online

NGC 6744 von SALT übernommen. Bildnachweis: SALZ Zum Vergrößern anklicken
Fünf Jahre nach dem Spatenstich auf einem südafrikanischen Berggipfel am Rande der Kalahari-Wüste veröffentlichten die Astronomen heute (1. September 2005) die ersten Bilder, die mit dem südafrikanischen Großteleskop (SALT) aufgenommen wurden, das heute dem größten optischen der Welt entspricht Teleskop und ein wertvolles Fenster zum Nachthimmel der südlichen Hemisphäre.

Mit einem 10 x 11 Meter großen sechseckigen segmentierten Spiegel und modernsten wissenschaftlichen Instrumenten wurde das neue Teleskop von einem internationalen Konsortium aus Universitäten und Regierungsbehörden gebaut. Zu den Partnern zählen unter anderem die National Research Foundation of South Africa, das UW-Madison College of Letters and Science, das polnische Nicolas Copernicus Astronomical Center und die Rutgers University.

Das neue 18-Millionen-Dollar-Observatorium bietet einen beispiellosen Zugang zum astronomisch reichen Himmel der südlichen Hemisphäre. Objekte wie die großen und kleinen Magellanschen Wolken, die Galaxien, die unserer eigenen Milchstraße am nächsten liegen, werden durch den konzertierten Fokus der 91 hexagonalen Spiegelsegmente, aus denen das primäre Spiegelarray des SALT-Teleskops besteht, scharf sichtbar.

"Wir sind jetzt Spieler in der Welt der großen Teleskope", sagt Eric Wilcots, UW-Madison-Professor für Astronomie. "Wir befinden uns in einer Zeit, in der die Beantwortung der großen, grundlegenden Fragen den Zugang zu großen Teleskopen bei gutem, dunklem Himmel erfordert. SALZ ist so ein Teleskop. “

Der Zugang zum südlichen Himmel verspricht laut Wilcots eine Fülle von Beobachtungen: „Die südliche Milchstraße ist spektakulärer und bietet einen reichhaltigeren Schatz an Objekten als die nördliche Milchstraße.“

Darüber hinaus sind Studien von Tausenden einzelner Sterne in den Magellanschen Wolken geplant, um die Geschichte dieser nahe gelegenen Galaxien zu verfolgen. Die Ergebnisse dieser Studien, erklärt Wilcots, können auf Galaxien im Allgemeinen hochgerechnet werden, was eine verfeinerte Lebensgeschichte von Objekten wie unserer eigenen Milchstraße ermöglicht.

Andere interessante Objekte des südlichen Himmels, so Kenneth Nordsieck, ein UW-Madison-Astronom, der jetzt in Südafrika ist, um bei der Inbetriebnahme des SALT-Teleskops zu helfen, sind Eta Carina, ein nahe gelegener massereicher Stern, der von einer Reihe rätselhafter und spektakulärer Explosionen heimgesucht wurde das vergangene Jahrhundert; Omega Centauri, eine Kugelsternhaufen in der Milchstraße, von der einige Astronomen glauben, dass sie die fossilen Überreste einer anderen Galaxie sind, die vor langer Zeit von der Milchstraße verbraucht wurde; und Centaurus A, eine nahe gelegene Galaxie, die kürzlich eine Explosion in ihrem Kern erlebt hat.

Ein entscheidender Vorteil für das SALT-Teleskop ist laut Astronomen die Lage in einer der dunkelsten Regionen der Welt. Ohne nahe gelegene Städte wird das Observatorium kaum von der Lichtverschmutzung betroffen sein, die viele Observatorien auf der Nordhalbkugel ernsthaft behindert.

Zusammen mit der Rutgers University, einem weiteren Mitglied des SALT-Konsortiums, haben Astronomen und Ingenieure aus Wisconsin das primäre wissenschaftliche Instrument für das Teleskop konstruiert und integrieren es in das Observatorium, ein Gerät, das als Prime Focus Imaging Spectrograph bekannt ist. Wenn sich das 5-Millionen-Dollar-Gerät sechs Stockwerke über dem primären Spiegelarray befindet, bietet es dem SALT-Teleskop spezielle Funktionen, um Sternenlicht auf beispiellose Weise einzufangen und zu analysieren.

Spektrometer sind so konzipiert, dass sie Licht in seine Wellenlängen zerlegen. Die Spektren, die sie erhalten, sind aufschlussreich und liefern Astronomen weitaus mehr Informationen als einfache Bilder. Sie können dabei helfen, die chemische Zusammensetzung von Objekten zu zeigen, Bewegungen darzustellen, und einige Lichtwellenlängen ermöglichen es Astronomen, durch die dunklen Staub- und Gaswolken zu sehen, die den Raum durchdringen.

Eine spezielle Fähigkeit des Prime Focus Imaging Spectrograph ist laut Nordsieck die Fähigkeit, Beobachtungen im nahen Ultraviolett durchzuführen, der gleichen Art von Licht, die Sonnenbrand verursacht. „Dies ist eines der wenigen großen Instrumente, die im ultravioletten Bereich gut sind“, sagt Nordsieck.

Die heute über das South African Astronomical Observatory, die Mutterorganisation des SALT Observatory, veröffentlichten Bilder wurden mit einer Digitalkamera namens SALTICAM aufgenommen. Sie enthalten atemberaubende Bilder des Lagunennebels, eines leuchtenden Sternenkindergartens; der Kugelsternhaufen 47 Tucanae; und NGC6744, eine Barred-Spiral-Galaxie, die Astronomen fast als Zwilling unserer eigenen Milchstraße betrachten.

"Die Erklärung des ersten Lichts bedeutet, dass SALZ in der astronomischen Szene angekommen ist", heißt es in einer Stellungnahme des South African Astronomical Observatory. Obwohl noch eine monatelange Zeit der Inbetriebnahme und des Shakedowns verbleibt, ist „SALT jetzt im wahrsten Sinne des Wortes ein operatives Teleskop“.

Ein wichtiger Meilenstein für die Zukunft wird die Integration des in Wisconsin gebauten Prime Focus Imaging Spectrograph sein, der als Arbeitspferd für das SALT-Teleskop vorgesehen ist. Das Gerät kann hochauflösende Bilder, Filme und verräterische Spektren von Objekten wie Sternen, Galaxien und Kometen aufnehmen und befindet sich hoch über dem Lichtsammel-Primärspiegelarray im Herzen des neuen Teleskops.

Die Installation wird Mitte September erwartet. "Es schreitet in Anfällen und Anfängen voran, ungefähr so, wie man es von etwas dieser Komplexität erwarten würde", sagt Nordsieck. "In der Zwischenzeit hat das Teleskopteam viele Probleme gelöst, sodass eine relativ reibungslose Inbetriebnahme erfolgen sollte."

Die Entwicklung des SALT-Observatoriums ist laut Wilcots „ein Leuchtfeuer für die südafrikanische Wissenschaft. Es soll eine neue Generation afrikanischer Wissenschaftler inspirieren, die für das südliche Afrika von bleibendem Wert sein wird. “

Für UW-Madison ist das Teleskopprojekt eine Brücke von Madison nach Südafrika. „Studenten und Fakultäten auf dem gesamten Campus profitieren und werden weiterhin von den Investitionen der Universität in SALT profitieren. Wir haben jetzt ein Studentenaustauschprogramm mit der Universität von Kapstadt und werden im November einen Austausch mit der Universität des Westkap initiieren “, sagt Wilcots.

Er betont, dass die Südafrikaner mit ihrer Investition in das Riesenteleskop ein Statement abgeben. "Es soll die Fähigkeiten südafrikanischer Wissenschaftler und Ingenieure demonstrieren – und das hat es getan", sagt Wilcots. „Denken Sie daran, dass es nur eine Handvoll, vielleicht nur drei, schwarze Südafrikaner mit Doktortiteln in Astronomie gibt. Während wir Probleme mit einer unterrepräsentierten Minderheit in der Wissenschaft haben, hat Südafrika eine unterrepräsentierte Mehrheit. “

Originalquelle: UW-Madison-Pressemitteilung

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