Warum die Hälfte von Plutos "Herz" einen neuen Namen hat

Der westliche Lappen von Plutos berühmtem Herzen hat einen neuen Namen.

Mitglieder des New Horizons-Missionsteams der NASA gaben den Merkmalen des Zwergplaneten inoffizielle Namen, als das Raumschiff sie nach seinem historischen Vorbeiflug im vergangenen Jahr entlarvte. Die westliche Seite der glatten, herzförmigen Region auf der Oberfläche des Zwergplaneten wurde neu markiert, um sie geologisch genauer zu machen.

Ursprünglich als Sputnik Planum bekannt, wurde das Feature nun in Sputnik Planitia umbenannt. Eine Planitia ist eine zurückgesetzte Ebene, im Gegensatz zu einer erhöhten Ebene, die durch ein Planum repräsentiert wird. ['Land' auf Plutos eisigen Ebenen in diesem erstaunlichen neuen NASA Video]

Das Team habe ursprünglich nicht gedacht, dass die Ebene erhöht sei, sagte William McKinnon, New Horizons-Geologe, Geophysiker und stellvertretender Leiter des Imaging-Teams und planetarischer Wissenschaftler an der Washington University in St. Louis. Aber in den ersten Tagen nach dem Vorbeiflug, als eine ganze neue Welt von nie gesehenen Merkmalen in Sicht kam, begann die Gruppe schnell Vorschläge für Namen auszuspucken.

"Vielleicht haben wir die Waffe gesprungen", sagte McKinnon ProfoundSpace.org mit einem kläglichen Lächeln.

Höchstwahrscheinlich entstand Sputnik Planitia, als ein großer Gegenstand in den jungen Zwergplaneten knallte, sagte McKinnon, obwohl die Tiefe der Ebene unbekannt bleibt. Heute scheint das Becken mit flüchtigem Eis gefüllt zu sein (was bedeutet, dass es bei niedrigen Temperaturen schmilzt oder sublimiert). New Horizons entdeckte keine Einschlagskrater in der Ebene, was darauf hindeutet, dass das Eis weniger als 10 Millionen Jahre alt ist, sagte das Team zuvor.

Aber Sputnik Planitia könnte mit einem anderen neuen Namen enden, denn die aktuellen Moniker für all diese Features sind immer noch inoffiziell. Mehr als 15 Monate nach dem historischen Vorbeiflug muss das Team noch keine Namen bei der Internationalen Astronomischen Union einreichen, die die Namen der Merkmale im Sonnensystem überwacht.

New Horizons Hauptforscher Alan Stern vom Southwest Research Institute in Colorado sagte, dass das kleine Team extrem mit den neuen Daten beschäftigt war, die seit dem Vorbeiflug gestreamt wurden. Die letzten Pluto-Vorbeiflug-Dateien kamen am 23. Oktober auf der Erde an.

"Wir werden nicht abgelenkt", sagte Stern zu ProfoundSpace.org.

Obwohl der Wechsel zu "Planitia" ziemlich neu ist, wies McKinnon darauf hin, dass er vor dem kürzlich veröffentlichten Globus von Pluto, den das New Horizons Team mitentwickelt hat, durchging. (Es ist hier zum Kauf erhältlich, und im Einzelhandel für 99,95 $.)