Kolumbiens Marathon-Mission erreicht die Ziellinie

(Anmerkung des Herausgebers: Diese Geschichte wurde ursprünglich am 31. Januar 2003 veröffentlicht.)

CAPE CANAVERAL, Fla. - Shuttle Columbia ist bereit, nach Hause zu kommen.

Nach 16 Tagen intensiver wissenschaftlicher Forschung rund um die Uhr hat die siebenköpfige Columbia-Crew am Freitag Experimente eingestellt, ihre Ausrüstung zusammengepackt und Tests der Systeme durchgeführt, die sie für die geplante Landung am Samstag benötigen.

Touchdown im Kennedy Space Center ist für 9:16 Uhr EST (1416 GMT) geplant und die Wettervorhersage sieht gut aus.

"Dies war eine sehr erfolgreiche Mission", sagte Space Shuttle-Flugdirektor Leroy Cain am Freitag. "Fair zu sagen, dass es die Erwartungen der Leute aus wissenschaftlicher Sicht weit übertroffen hat, sind wir sehr zufrieden."

Cain sagte, er sei auch glücklich mit dem Shuttle, das alle Routineprüfungen vor der Landung seiner Steuertriebwerke, der Hydraulik und anderer Systeme bestanden habe, die für den Wiedereintritt von entscheidender Bedeutung seien.

"Wir hatten keine Probleme, das Fahrzeug hat heute fehlerfrei funktioniert, da es die gesamte Mission hat", sagte Cain.

Ein Thema, das am Donnerstag diskutiert wurde, betraf die zerbrechlichen Hitzeschutzkacheln, die einen Großteil der Oberfläche des Shuttles bedecken und das Fahrzeug und die Mannschaft vor den hohen Temperaturen schützen, die beim Wiedereintritt entstehen.

Das Video vom Start am 16. Januar aus Florida zeigt, was wahrscheinlich ein Stück Isolierschaum ist, der von Columbia's Außentank fällt und auf den linken Flügel des Raumflugzeuges in der Nähe seiner Vorderkante trifft und möglicherweise einige Fliesen beschädigt.

Cain sagte, Ingenieure haben die Situation studiert und sind nicht besorgt.

"Wir haben uns die Situation mit der Fliese auf dem linken Flügel sehr genau angesehen und wir haben keinerlei Bedenken", sagte Cain. "Deshalb haben wir in Bezug auf unser Flugbahndesign nichts verändert."

Die Vorbereitungen für die Landung am Samstag beginnen um 4:18 Uhr EST (0918 GMT), während die Crew ihre De-Orbit-Checkliste durcharbeitet. Danach werden die Ladebuchtüren von Columbia um 5:35 Uhr EST (1035 GMT) geschlossen.

Wenn alles weiterhin gut läuft und das Wetter mitspielt, wird Cain STS-107-Kommandeur Rick Husband sagen, er solle alle nach Hause bringen und um 8:15 Uhr MEZ die Bremsraketen des Shuttles abfeuern.

Das wird einen einstündigen, hypersonischen Tauchgang durch die Erdatmosphäre auslösen und zu einem Touchdown auf der Piste 33 am KSC führen.

Es wird erwartet, dass Columbia gegen 08:55 Uhr EST (1355 GMT) über dem Gebiet von San Francisco landet, wobei das Shuttle gut in der Atmosphäre liegt und hell brennt, wobei ein langer Streifen Plasma hinter sich herzieht.

"Dies wird eine sehr gute visuelle Sichtung für Leute besonders an der Westküste, sowie in der Mitte von Arizona, New Mexico sein", sagte Cain. "Es sollte ein ziemlich spektakuläres Ereignis für Leute sein, die noch nie ein Shuttle gesehen haben, besonders nachts."

Die Rückkehr von Columbia mit dem ersten israelischen Astronauten Ilan Ramon wird von einer strengen Sicherheit und einem vollständigen Kontingent von Wissenschaftlern begrüßt, die vor Ort sein werden, um ihre Experimente anzufordern und medizinische Untersuchungen nach dem Flug über die sieben Astronauten durchzuführen.