Hier ist, wie es ist, der Planetary Protection Officer bei der NASA zu sein

Wenn Sie einen Job haben wollen, der die Erde vor Bedrohungen aus dem Weltraum schützt - oder sogar den Mars vor uns schützt - hat die NASA eine Öffnung für Sie - sozusagen. Der Job des Planetenschutzoffiziers hat letzte Woche ziemlich viel Aufsehen erregt, als die Öffentlichkeit erfuhr, dass eine Rolle, die scheinbar aus einem Science-Fiction-Roman entspringt, tatsächlich ein echter NASA-Job war. Aber diese Position hat nichts damit zu tun, die Erde vor kleinen grünen Männern zu schützen, sondern hat viel mit wichtiger interplanetarer Wissenschaft zu tun.

Eine Hauptaufgabe des Offiziers ist es, sicherzustellen, dass während der NASA-Missionen irdische Mikroben potentiell bewohnbare Umgebungen nicht kontaminieren. Und sollte eine Mission Proben aus dem Weltraum zurückbringen, muss der Offizier sicherstellen, dass Staub, Steine ​​oder was auch immer aus dem Weltraum zurückgebracht wird, uns nicht kontaminiert.

John Rummel, ein Biologieprofessor an der East Carolina University, hielt die Position zweimal, zuerst zwischen 1990 und 1993 und erneut von 1998 bis 2006.

"Die Aufgabe des planetaren Schutzes war vor allem eine Herausforderung, denn es war nicht nur wichtig, dass jede Mission das Richtige tat, sondern auch, warum sie es taten und warum es wichtig war, einen guten Job zu machen" Sagte Rummel. "Von diesem Aspekt war der Job definitiv wert. Aber was Belohnungen betrifft, waren diese meistens intern."

Rummel erklärte, dass das Planetary Protection Office dem jeweiligen Administrator für jede Mission Bericht erstattet, der die Kosten des Projekts überwacht. Das bedeutet, dass die Empfehlungen des Amtsträgers oft im Zusammenhang damit beurteilt werden, ob sie dem Verwalter mehr Geld kosten oder nicht - ein ärgerliches Problem, das viele von uns aus unseren eigenen Erfahrungen leicht verstehen.

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Rummels Zeit als Planetary Protection Officer fiel mit dem Neustart des Mars-Programms der NASA zusammen.

Nach den erfolgreichen Zwillingslandungen der Wikinger in den 1970er Jahren kamen einige berühmte Experimente zum Suchen nach Leben leer. Die NASA hat ihre Aufmerksamkeit auf andere Orte im Sonnensystem verlagert, und Mars hatte bis zur gescheiterten Mission Mars Observer im Jahr 1992 keine Startgelegenheit.

Es folgten jedoch eine Reihe von Missionen, darunter die Mission Mars Pathfinder, die 1996 an die Oberfläche gelangte und einen Mini-Rover - Sojourner - einsetzte. Mehrere andere Lande- und Orbit-Missionen folgten - einige erfolgreich, andere nicht.

Diese Missionen wären ohne die Zustimmung des Planetenschutzbeauftragten nicht möglich gewesen, der sicherstellte, dass Sojourner und andere Mars-Raumschiffe steril genug waren, um zu verhindern, dass Mikroben in potenziell lebensfreundlichen Gebieten Wurzeln schlagen konnten. Eine der ersten Aufgaben Rummels im Jahr 1990 war es, das Risiko einer Kontamination auf dem Mars zu untersuchen und wie sich das wissenschaftliche Verständnis seit den Tagen der Viking-Missionen verändert hatte.

"Ich wusste, dass die Leute gerne zurückgehen und auf dem Mars landen würden, aber ich wusste auch, dass wir keine aktuellen Ratschläge hatten", sagte Rummel.

So half er bei der Ausarbeitung eines Berichts von 1992 - Biologische Kontamination des Mars. Der Bericht kam zu dem Schluss, dass ein großer Teil der Oberfläche "für das irdische Leben äußerst unwirtlich ist". Aus diesem Grund müssten zukünftige Missionen nicht so oft sterilisiert werden wie die Viking-Missionen.

Aber Veränderungen in der Landungstechnologie bedeuteten, dass die NASA verschiedene Szenarien für ihre Missionen berücksichtigen musste. Der Pathfinder zum Beispiel sollte mit Airbags an die Oberfläche fallen. Wenn die Airbags versagten, musste die Mission einem Fall und einer möglichen Vergrabung im Boden von bis zu 1,5 Metern standhalten, ohne dass mögliche Mikroben aus der Erde in die Umgebung des Mars gelangen.

Die NASA hat umfangreiche Beweise für den Fluss von salzhaltigem Wasser in wiederkehrenden Hanglinien gesehen, die Merkmale sind, die sich an den Hängen von Kratern entwickeln. Rummel spekulierte unter anderem über wiederkehrende Hanglinien im Jahr 2002. Während Forscher die Formationen schon lange beobachtet haben, hatte die NASA erst im Jahr 2015 genügend Beweise, um zu sagen, dass die Formationen wahrscheinlich auf flüssiges Wasser an der Oberfläche zurückzuführen sind.

Rummel warnte davor, Curiosity zu schicken, um einen nahegelegenen wiederkehrenden Hang lineae zu untersuchen. Die Materialien auf der Roveroberfläche konnten aufgrund ihrer Eigenschaften nicht vollständig mit UV-Strahlung sterilisiert werden. Und im Inneren des Rovers ist eine warme Elektronikbox, die jedes Eis schmelzen könnte, mit dem die Box in Kontakt kommt.

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Rummel war auch Teil der Frühphasenplanung für eine "Sample Return" -Mission, um in Zusammenarbeit mit der französischen Weltraumagentur CNES Marsstücke zurück auf die Erde zu bringen. Während diese Mission nie vorangegangen ist, hat die NASA die Tür für zukünftige Probenrückkehr-Missionen offen gelassen. Der nächste Mars-Rover, genannt Mars 2020, soll "Caches" von interessantem Material hinterlassen, damit zukünftige Missionen möglicherweise aufgenommen und zur Erde gebracht werden können, wenn wir vermutlich etwas mehr darüber wissen, wie wir uns schützen können.

Natürlich war Mars in den 1990er Jahren nicht das einzige Ziel, als Rummel seine Arbeit begann. Die NASA hatte bereits eine Jupiter-Sonde - Galileo genannt - und wollte Cassini starten, die seit 2004 den Saturn umkreist. Diese Missionen bestätigten einige faszinierende Voyager-Missionsergebnisse aus den 1970er und 1980er Jahren, die zeigen, dass einige der Monde eisig und potentiell sind bewohnbar.

Rummel erinnert sich daran, den planetarischen Schutzplan für Galileo geändert zu haben, als sich herausstellte, dass ein flüssiger Ozean unter Europas eisiger Oberfläche liegen könnte.

Am Ende der Mission von Galileo wurde eine Option hinzugefügt, um die Sonde absichtlich in Io oder Jupiter zu stürzen, nur für den Fall, dass sie in Europa eindrang und eine potentiell bewohnbare Umgebung unter dem Eis beschädigte.Weil es den Missionsplanern unangenehm war, Galileis Umlaufbahn in Io zu verwandeln, entschieden sie sich für eine Jupiter-Vernichtung - sie sammelten die Wissenschaft bis hinunter nach unten.

Die NASA sagte, dass die Stellenausschreibung "eine Menge Aufregung" erzeugt habe, einschließlich von Jack Davis, einem Viertklässler aus New Jersey und selbst beschrieben "Guardian of the Galaxy". In einem Brief an die Agentur sagte Davis, er sei fit für den Job, weil seine Schwester unter anderen Qualifikationen dachte, er sei ein Alien.

Obwohl der Planetary Protection Officer kein intergalaktischer Krieger ist, ist es eine Position, die die Phantasie von Skywatchern, jung und alt, provoziert.