Schl├╝ssel zum riesigen Raum-Schwamm aufgedeckt

Einer der merkwürdigsten Monde in unserem Sonnensystem ist Hyperion, ein saturnischer Satellit, der von tiefen Kratern so pockennarbig ist, dass er aussieht wie ein riesiger, rotierender Badeschwamm im Raum.

Neue Bildanalysen deuten darauf hin, dass die seltsame Erscheinung des Mondes das Ergebnis einer hochporösen Oberfläche ist, die Krater konserviert und ihnen erlaubt, fast so makellos wie am Tag ihrer Entstehung zu bleiben.

Das Ergebnis ist nur eines von mehreren neuen Details über den schrulligen Mond, die in zwei Studien in der Zeitschrift Nature vom 5. Juli veröffentlicht wurden. Wissenschaftler stellten fest, dass Hyperion hauptsächlich aus Wassereis besteht und dass die Böden seiner Krater mit einem dunkelroten Schleim bedeckt sind, der der Schlüssel zur Lösung einiger der seltsamen Eigenschaften des Mondes sein könnte.

Ein seltsamer Mond

Hyperion ist allerlei komisch. Es ist einer der größten nicht-kugelförmigen Körper im Sonnensystem. Der Mond ist oval und etwa 400 km breit. Im Gegensatz zu den meisten anderen Satelliten des Saturns ist es nicht mit dem Ringplaneten verbarrikadiert. Der Erdmond ist verriegelt, weshalb wir immer das gleiche Gesicht sehen. Stattdessen erfährt Hyperion eine "chaotische Rotation", dh seine Rotationsachse verschiebt sich so sehr, dass Wissenschaftler ihre Orientierung im Raum nicht zuverlässig vorhersagen können.

Das auffallendste an Hyperion ist jedoch seine extrem zerklüftete Erscheinung. Hunderte von Kratern bedecken die Oberfläche, die meisten sind durchschnittlich 1 bis 6 Meilen (2 bis 10 Kilometer) breit.

Die neuesten Analysen von Daten der Cassini-Raumsonde der NASA während ihrer Überflüge von Hyperion in den Jahren 2005 und 2006 zeigen, dass etwa 40 Prozent des Mondes leer sind.

Hyperions hohe Porosität könnte sein schwammartiges Aussehen erklären, sagen Wissenschaftler. Ein großer Meteor, der den Erdmond trifft, wird ein tiefes Loch auf der Oberfläche aushöhlen und ein riesiges Spray aus Gestein und Staub aufwirbeln. Das ausgegrabene Material regnet zurück auf die Mondoberfläche und in andere Krater und füllt sie teilweise auf. Im Gegensatz dazu ist die Oberfläche von Hyperion so spröde, dass ein Objekt, das darauf trifft, ein Loch erzeugt, aber kein Material fliegt. Umgebende Krater bleiben so tief wie bei ihrer Entstehung.

"Theoretische Arbeiten legen nahe, dass Krater, wenn sie ein poröses Target haben, komprimierter sind, anstatt explosiv zu sein und Material herauszuwerfen", sagte Peter Thomas von der Cornell University, der eine der Studien leitete.

Mystery Gunk

Die neuen Analysen bestätigten auch, dass Hyperion hauptsächlich aus Wassereis mit sehr wenig Gestein besteht. "Wir finden, dass Wassereis der Hauptbestandteil der Oberfläche ist, aber es ist schmutziges Wassereis", sagte Dale Cruickshank, ein Forscher am NASA Ames Research Center, der die zweite Studie leitete. "Frisches Wassereis würde im reflektierten Sonnenlicht sehr hell aussehen, aber das ist definitiv schmuddelig."

Cruickshanks Team schreibt die Verschmutzung des Mondes der Verunreinigung durch ein dunkles organisches Material zu, das die Oberfläche von Hyperion bedeckt und in mehreren seiner Krater konzentriert ist.

Das rötliche Gunk enthält lange Ketten von Kohlenstoff und Wasserstoff und scheint dem Material auf anderen Saturn-Satelliten, vor allem Iaeptus, sehr ähnlich zu sein.

Der drittgrößte Mond des Saturns, Iaeptus, ist eine ungewöhnliche, zweifarbige Welt, deren eine Hälfte mit glänzendem Eis bedeckt ist und die andere Hälfte mit dem gleichen mysteriösen dunklen Material, das Hyperion bedeckt.

Eine überwältigende Idee

Über diese Verbindung spekulieren einige Wissenschaftler, dass Hyperions seltsame Form und Iaeptus 'seltsame Farbgebung einen gemeinsamen Ursprung haben. "Vielleicht wurde Hyperion getroffen und ist der Ursprung dieses dunklen Materials, das dann ausgespuckt und von Iapetus gefegt wurde", sagte Cruickshank zu ProfoundSpace.org.

Nach dieser Idee kollidierte in der fernen Vergangenheit ein riesiges Objekt mit einer immer noch runden Hyperion. Der Aufprall schickte Hyperion in einen kosmischen Spin, den er heute immer noch aufwirbelt, und ließ einen Schauer staubartiger Partikel nach außen durch den Raum fliegen, wo er einen unbewussten Iapetus im Gesicht traf.

"Das ist nicht völlig unglaubwürdig", sagte Cruickshank. Wenn Iapetus "in einen Staubsturm geriet, während er um Saturn kreiste, würde der Staub so verteilt werden, wie wir ihn sehen."

In Bezug auf das Objekt, das Hyperion getroffen haben könnte, bemerkt Cruickshank, dass das gleiche rötliche Gunk auch auf anderen eisigen Objekten im äußeren Sonnensystem gefunden werden kann, einschließlich anderer Monde, Kuipergürtelobjekte und Kometen.

  • VIDEO: Cassinis Überquerung
  • GALERIE: Cassinis neueste Entdeckungen
  • Neue Bilder von Saturns zerschlagenen Monden