Wie man Zwillinge, die himmlischen Zwillinge, im nächtlichen Himmel entdeckt

Hier ist eine interessante Frage, um die Nachthimmel-Kolumne dieser Woche zu gestalten: Was haben die Schauspielerinnen Mary-Kate und Ashley Olsen, die Komiker Randy und Jason Sklar, die Glamour-Models Kristina und Karissa Shannon und die Astronauten Mark und Scott Kelly gemeinsam? Antwort: Sie sind alle Zwillinge.

Und in unserem heutigen Abendhimmel können wir Pollux und Castor zu dieser Liste hinzufügen; die Konstellation, die die Brüder des Himmlischen Zwillings darstellt, die als Zwillinge bekannt sind.

Gemini wird üblicherweise als Winterkonstellation bezeichnet, doch sind solche saisonalen Bezeichnungen eher locker. Sie erzählen einfach die Jahreszeit, wenn ein Sternmuster am besten während der bequemen Abendstunden gesehen wird. Tatsächlich denken einige Astronomen, dass Zwillinge als eine Frühlingskonstellation betrachtet werden sollten. [Himmelsnachthimmel: Sichtbare Planeten, Mondphasen und Ereignisse]

Tatsächlich sind die Zwillinge in der Dämmerung der ersten Frühlingsnacht fast direkt über uns, und als der Monat Mai eintrifft, sind sie noch ziemlich offensichtlich und stehen aufrecht, Seite an Seite, etwa auf halber Höhe des westlichen Himmels . Inzwischen ist der Rest des Winterwettbewerbes mit hellen Sternen entweder verschwunden oder am westlichen Himmel sehr tief gesunken, wo sie schwer, wenn nicht unmöglich zu sehen sind.

Im Moment können wir sehen, wie sich Zwillinge seitwärts neigen, ungefähr in der Mitte des östlichen Himmels, wenn es dunkel wird. Wie der brillante Orion, der gerade rechts von den Zwillingen steht, ist Gemini eine längliche Figur, etwas länger und dünner mit weniger leuchtenden Sternen als sein berühmter Nachbar.

Hoffnungslos zu visualisieren? (Vielleicht nicht)

In mondlosen Nächten oder an Orten ohne signifikante Lichtverschmutzung können Sternengucker Geminis Füße in der Milchstraße finden. Seine hellsten Sterne, Pollux (gelb-orange) und Castor (bläulich-weiß) markieren die Köpfe der Zwillinge. Sie sind nur 5 Grad voneinander entfernt, was für einen sehr guten Himmelskörper am Himmel sorgt. Im New Yorker Hayden-Planetarium gab es in den 1940er und 1950er Jahren einen sehr beliebten Dozenten namens Henry Neely, der auf Pollux und Castor und dann auf einen dritten hellen Stern namens Alhena hinwies, der einen von Geminis Füßen darstellt. Durch die Verbindung dieser drei Sterne würde Neely sich auf den "Keil der Zwillinge" beziehen, ein viel einfacheres Muster für Sternengucker von heute. "Irgendwie", würde Neely seinem Publikum sagen, "Die alten Sternengucker haben es geschafft, in diesen Sternen die Umrisse zweier Helden zu finden, die nah beieinander stehen."

"Aber", fuhr er fort, "es ist hoffnungslos für uns, diese Meisterleistung der Bilder zu kopieren."

Und doch ist es nicht so hoffnungslos, wie Neely uns hätte denken wollen. In seinem klassischen Buch "Die Sterne - Eine neue Art, sie zu sehen" (Houghton Mifflin Co., 1952), H.A. Rey verwandelt Gemini in eine plausible Skizze: Zwei Streichhölzer, die sich an den Händen halten - die Zwillinge. Reys Buch wurde nach seinem Debüt 1952 sehr populär. Er lebte auch in New York und ich fragte mich oft, ob er jemals versucht hatte, Neely persönlich zu treffen, nur um ihn zu verurteilen.

Nicht genau "Zwillinge"

Einige historische Beweise deuten darauf hin, dass Pollux und Castor, als sie zuerst ausgewählt wurden, um die Zwillinge darzustellen, tatsächlich Doppelsterne gleicher Helligkeit waren. Wenn das stimmt, ist entweder Pollux heller geworden oder Castor ist verblasst, denn es gibt jetzt einen merklichen Unterschied zwischen ihnen. Pollux erscheint jetzt etwa doppelt so hell wie Castor und ist auch als einer der 57 Navigationssterne gelistet.

Pollux ist etwa 34 Lichtjahre entfernt. Es wird geschätzt, dass es neun Mal größer als unsere Sonne und etwa doppelt so massiv ist. Im Jahr 1993 wurde vermutet, dass sich ein Planet um Pollux drehte - dieser vermeintliche Planet wurde 2006 bestätigt. Es ist eine riesige Welt, die eine 2,3-mal so große Masse wie Jupiter hat und Pollux mit einer Periode von 590 Tagen umkreist. Ursprünglich als "Pollux b" bezeichnet, hat die Internationale Astronomische Union diesen Planeten "Thestias" offiziell getauft.

Castor, das in 51 Lichtjahren weiter als Pollux ist, hat auch einige interessante Referenzen. Tatsächlich ist der Lichtpunkt, den wir mit dem bloßen Auge als einen einzelnen Stern sehen, in Wirklichkeit sechs Sterne. In einem Teleskop können wir zwei, Castor A und B, sehen. Außerdem sind sowohl A als auch B Doppelgänger, obwohl sie viel zu nah sind, um optisch getrennt zu werden. Schließlich liegt Castor C im Süden des Hauptpaares, ein paar dunkle rote Sterne. Stellen Sie sich drei Walzerpaare auf einem riesigen Ballsaalboden vor, um diese bemerkenswerte Sextuplet-Sternfamilie zu visualisieren. Zwei Paare (Castor A und B repräsentierend) bewegen sich ein paar Fuß voneinander entfernt, während das dritte Paar (repräsentiert C) in einer entfernten Ecke des Raumes tanzt und sehr, sehr langsam die ersten beiden Paare umkreist. [Die hellsten Sterne am Himmel: Ein Sternen-Countdown]

Hier passiert viel!

Manche halten Gemini für den "Times Square des Himmels", weil er alle möglichen interessanten Ereignisse zu unterhalten scheint. Da die Ekliptik ihre Grenzen überschreitet, können Sonne, Mond und Planeten Zwillinge durchqueren. Bis 1988 fand die Sommersonnenwende innerhalb Gemminis Grenzen statt, als die Sonne am 21. Juni in der Nähe des Sterns Eta Geminorum vorbeikam (der Sonnenwendepunkt hat sich seitdem nach Westen in das Sternbild Stier verschoben). Nicht weit von Eta entdeckte Sir William Herschel den Planeten Uranus - und 1930, direkt neben dem Stern Delta Geminorum, wurde ein kleiner Lichtfleck als Pluto (einst der neunte Planet, jetzt als Zwergplanet klassifiziert) identifiziert. Die beste Meteor-Anzeige des Jahres - die Geminiden - scheinen Mitte Dezember aus diesem Teil des Himmels auszustrahlen und schließlich beherbergt Gemini M35, das als einer der schönsten Sternhaufen gilt. Ein gutes Teleskop, das für das Auge unter günstigen Bedingungen nur schwach sichtbar ist, zeigt es als ein markantes Muster von Sternen, die Kurven und Girlanden bilden.

Das Ende der Linie

Ein guter Freund von mir war der verstorbene George Lovi, der über zwei Jahrzehnte lang bis zu seinem frühen Tod im Jahr 1993 die Rubrik "Rambling through the Sky" für das Magazin Sky & Telescope schrieb. George hatte neben der Astronomie eine große Faszination für Züge und einmal verglich er die Sterne des Winters damit, einen vorbeifahrenden Zug an einem Bahnübergang zu beobachten. Wenn Sie an einem Ende der Schienen nach unten schauen, können Sie den einzigartigen Scheinwerfer des herannahenden Zuges sehen; Dampflokomotiven können ihren Scheinwerfer an der Rauchkammertür oder in der Nähe des Trichters haben. Im Himmel verglich George den genialen Stern Capella in Auriga, den Wagenlenker als Lokomotivscheinwerfer. Über dem nordöstlichen Horizont um ca. 10 Uhr morgens. Mitte September erinnerte es George daran, an einem Ende der Gleise nach unten zu schauen und die bevorstehende Ankunft kälterer Nächte anzukündigen, die bald von einem Zug strahlender Sterne begleitet werden sollte, die uns durch die Wintersaison führten.

Und am Ende des Zuges haben wir natürlich die Kombüse mit einem Paar Rücklichter begleitet, die sich mit dem zurückweichenden Zug in die Ferne bewegen, bevor sie schließlich verschwinden. Und George waren diese »Rücklichter am Himmel« Pollux und Castor, die das Ende der Präzession der Wintersterne markierten und schließlich in der Abenddämmerung in der ersten Nacht des Sommers hinter dem Nordwesthorizont verschwanden.

Joe Rao ist Dozent und Gastdozent im New Yorker Hayden Planetarium. Er schreibt über Astronomie für Natural History Magazine, den Farmer's Almanac und andere Publikationen, und er ist auch ein Meteorologe vor der Kamera für News 12 Westchester, NY. Folgen Sie uns @ Spacedotcom, Facebook oder Google+. Ursprünglich auf ProfoundSpace.org veröffentlicht.