Der neue Mars-Rover der NASA wird den hoch aufragenden "Mount Sharp" erkunden

Ein riesiger Berg auf dem Mars, den der neueste Rover der NASA erkunden wird, nachdem er im August auf dem Roten Planeten aufsetzt, heißt jetzt Mount Sharp.

Das wissenschaftliche Team hinter dem NASA-Mars-Rover Curiosity gab am Mittwoch (28. März) den neuen Namen für den Berg bekannt. Der Spitzname wurde ausgewählt, um den verstorbenen Geologen Robert Sharp (1911-2004) zu ehren, einen Pionier der planetaren Wissenschaft, einflussreichen Lehrer vieler aktueller Führer auf dem Gebiet und Teammitglied für die ersten Mars-Missionen der NASA.

"Bob Sharp war einer der besten Feldgeologen, die dieses Land jemals hatte", sagte Michael Malin von Malin Space Systems, Hauptforscher für zwei von Curiosys zehn wissenschaftlichen Instrumenten und ehemaliger Schüler von Sharp, in einer Erklärung. "Wir kennen die Ursprünge von Mount Sharp nicht wirklich, aber wir haben Pläne, dorthin zu gehen und unsere Theorien darüber zu testen, und genau so hätte Bob es gewollt."

Der 1-Tonnen-Rover Curiosity - das Herzstück der 2,5-Milliarden-Dollar-Mission des Mars Science Laboratory (MSL) der NASA - ist im November explodiert und soll in der Nacht des 5. August im Gale Crater des Roten Planeten landen. Seine Hauptaufgabe besteht darin, zu bestimmen wenn der Gale Crater-Bereich mikrobielles Leben unterstützen kann oder konnte. [Video: Neugierige Landung]

Der Mount Sharp entspringt in der Mitte des Kraters und ragt 5 km über dem umliegenden Terrain auf. Seine geschichteten Gesteine ​​bewahren eine Aufzeichnung der sich verändernden Umweltbedingungen des Mars auf, die eine Milliarde Jahre oder länger zurückreichen und ein einladendes Explorationsziel für Neugier darstellen.

Mars-Orbiter haben Mineralien in der Nähe von Mount Sharps Basis gefunden, die sich nur in Wasser bilden. Einige der unteren Schichten könnten also schon lange von einem See im Gale Krater berichten, oder sie könnten auf vom Wind abgegebene Sedimente hinweisen, die später vom Grundwasser durchtränkt wurden, so die Forscher.

Höhere Schichten hingegen können durch Wind verwehten Staub darstellen, nachdem sich der Mars von einer relativ feuchten Welt auf den trockenen und kalten Planeten verlagert hat, den wir heute kennen.

"Mount Sharp ist der einzige Ort, auf dem wir derzeit auf dem Mars zugreifen können, wo wir diesen Übergang in einer stratigraphischen Sequenz untersuchen können", sagte John Grotzinger von Caltech, MSLs leitender Wissenschaftler. "Die Hoffnung dieser Mission besteht darin, Beweise für eine bewohnbare Umgebung zu finden. Das Versprechen besteht darin, die Geschichte eines wichtigen ökologischen Wendepunkts in der tiefen Geschichte des Planeten zu erzählen. Dieser Übergang dürfte vor Milliarden von Jahren stattgefunden haben, vielleicht sogar vor dem ältesten Brunnen - konservierte Felsen auf der Erde. "

Der Mount Sharp ist eher ein sanft abfallender Hügel als ein steiler, gezackter Gipfel, daher sollte Curiosity im Laufe seines Betriebs ziemlich weit nach oben fahren können, haben Forscher gesagt.

Die nominelle Mission des Rovers war auf zwei Erdjahre ausgelegt, aber es wäre nicht überraschend, wenn Curiosity lange darüber hinaus tuckerte. Der Mars Rover der Opportunity NASA ist heute noch mehr als acht Jahre nach der Landung aktiv, und sein ursprüngliches Missionsleben wurde auf 90 Tage festgelegt.

Was auch immer Curiosity gefunden hat, würde Bob Sharp zweifellos fasziniert und begeistert haben, sagen diejenigen, die ihn kannten.

"Die Anerkennung dieses bemerkenswerten Wissenschaftlers und Führers durch die Ernennung von Mount Sharp ist sehr passend, und ich hoffe, dass es dazu beitragen wird, sein Vermächtnis zu verewigen", sagte der frühere MSL-Chefwissenschaftler Edward Stolper, Propst am Caltech, wo Sharp viele Jahre lehrte.