Spirit schließt ein Mars-Jahr der Erforschung ab

Mars Exploration Rover Spirit der NASA. Bildnachweis: NASA / JPL-Caltech. klicken um zu vergrößern
Spirit, das unermüdliche Roboter-Wunderkind, das von der NASA geschickt wurde, um den unheimlich erdähnlichen vierten Planeten von der Sonne aus zu erkunden, hat ein Marsjahr – das sind fast zwei Erdjahre – auf dem Mars abgeschlossen. Das sechsrädrige Wunderwerk in der Größe eines Golfwagens wurde für eine Lebensdauer von nur 90 Mars-Tagen (Sols) entwickelt und hat einen stetigen Kurs solarbetriebener geologischer Feldforschung verfolgt, der rund 70.000 Bilder und ein neues Verständnis des Mars als potenziellen Lebensraum zurückbringt.

Während des Marsjahres von Spirit haben sich die Jahreszeiten von Sommer zu Winter und wieder zurück geändert. In seiner Umlaufbahn um die Sonne ist der Mars dorthin zurückgekehrt, wo er war, als der Rover zum ersten Mal landete. Spirit hat das Siebenfache seiner erwarteten Lebensdauer überlebt und ist über 5.000 Meter weit gereist.

Bergsteigen mit Geist
"Als wir uns nach der Landung zum ersten Mal umschauten", bemerkte der Cornell-Geologe und Untersuchungsleiter Steve Squyres, "schienen die" Columbia Hills "unglaublich weit weg zu sein. Aufgrund seiner längeren Lebensdauer erreichte Spirit sie und war der erste Entdecker, der einen Berg auf einem anderen Planeten bestieg. "Husband Hill" ist ungefähr so ​​hoch wie die Freiheitsstatue, aber für einen kleinen Rover war das ein verdammter Aufstieg. "

Um dieses Kunststück zu erreichen, planten die Handler von Spirit akribisch einen Weg die Hänge hinauf, um den Rover in den kälteren Monaten des Marsjahres am Leben zu erhalten. Ein paar Monate nach Beginn der Mission rückte der Winter schnell näher und die Sonne stand immer tiefer über dem nördlichen Horizont.

"Wir folgten einem Umweg bergauf und nutzten das höhere, unebene Gelände, um die Sonnenkollektoren in Richtung Sonne zu neigen, die Kommunikationsantenne auf die Erde zu richten und Felsen auf dem Weg zu vermeiden", sagte Roverfahrer Chris Leger vom Jet Propulsion Laboratory der NASA.

Während Spirit sich im Winter warm hielt, konzentrierte sich sein harter Kampf auch auf das, was die NASA beiden Rovers geschickt hatte, um zu finden: Anzeichen von vergangenem Wasser auf dem Mars. Wenn das Wasser in der Geschichte des Mars lange Zeit Bestand gehabt hätte, hätte der rote Planet möglicherweise einmal eine lebenserhaltende Umgebung gehabt. Die Studien von Spirit zeigten zunächst viele Vulkangesteine, aber nur wenige Anzeichen von Mineralien, die durch Wasser gebildet wurden.

"Nur durch Klettern fand Spirit, wonach wir suchten", sagte Ray Arvidson, stellvertretender Untersuchungsleiter der Washington University in St. Louis. „Mit der technischen Ausdauer von Spirit haben wir endlich Steine ​​in den‚ Columbia Hills 'gefunden, die sich entweder im Wasser gebildet haben oder durch Wasser verändert wurden. Das vielleicht Beste ist, dass die Hügel den höchsten Schwefelgehalt aufweisen, der jemals auf dem Mars gefunden wurde: Sulfatsalze, die durch Wasser abgelagert werden. “

Spirit hat nicht nur diese wertvollen Zeichen des vergangenen Wassers auf dem Mars gefunden, sondern auch mindestens fünf verschiedene Gesteinsklassen entdeckt. Darunter befinden sich geschmolzene Gesteine, die bei Meteoriteneinschlägen nach oben und außen gesprengt wurden, Materialien, die bei heftigen Vulkanexplosionen gebildet wurden, und Lavaströme. Über diese großen Merkmale hinaus hat Spirit auch korngroße Gesteinspartikel unter die Lupe genommen. "In kleinem Maßstab sieht die Geologie von" Husband Hill "so aus, als wäre sie in einen Mixer gegeben worden", sagte Squyres.

"All diese Vielfalt, die in der Rock-Aufzeichnung aufgewirbelt wurde, zeigt, wie volatil der Mars in der Vergangenheit war", sagt Arvidson. „Felsen in einer Schicht sagen, dass Vulkane explodierten, in einer anderen, dass Lava floss, in einer anderen, dass Wasser sickerte. Und dann stellen Sie sich vor, dass eine massive geologische Kraft die gesamten „Columbia Hills“ emporgehoben hat und all diese Schichten Millionen von Jahren Winderosion, schwerkraftbedingten Erdrutschen und Meteoriteneinschlägen ausgesetzt hat. “

Arvidson sieht diese reiche geologische Aufzeichnung auf der Nordseite der Columbia Hills und erhöht die Erwartung des Wissenschaftsteams, was sie während der Wanderung von Spirit auf der anderen Seite mehr über die Geschichte der Hügel erfahren werden.

Die Energie des Geistes erhöhen
Für die weitere Reise von Spirit freuen sich die Ingenieure über die unwahrscheinliche Rolle, die der Marswind bei der Steigerung des Durchhaltevermögens des Rovers gespielt hat. Eine Hauptbedrohung durch Wind sind die den Planeten umgebenden Staubstürme, die im Marsfrühling bis zum Frühsommer auftreten können und das für die Stromversorgung erforderliche Sonnenlicht blockieren. "Zum Glück", sagte die Projektwissenschaftlerin Joy Crisp, "haben wir seit der Landung der Rover auf dem Mars noch keinen globalen Staubsturm gesehen, aber wir haben viele Staubteufel gesehen."

Staubteufel treten auf, wenn der Wind über die Oberfläche wirbelt, Staub wie ein Miniaturtornado aufwirbelt und sich bis zu 4 Meter pro Sekunde bewegt. Es stellt sich heraus, dass die Staubteufel in erster Linie eine Mittagsangelegenheit sind, die meistens zwischen 11 und 15 Uhr stattfindet. an jedem Rover-Standort. Für beide Rover waren diese Mittagswinde sehr günstig.

Während Dutzende von Staubteufeln vor den Kameras von Spirit vorbeigekommen sind, haben einige Kontakt aufgenommen und Staub von den Sonnenkollektoren des Rovers gewischt. Die Sonnenkollektoren können dann mehr Sonnenlicht aufnehmen und in Elektrizität umwandeln, wodurch Spirit noch länger „am Leben“ bleibt.

Den Geist am Leben erhalten
Während niemand vorhersagen kann, wie lange Spirit anhalten wird, fördert die Ausdauer des Rovers während des langen Marsjahres die Hoffnung. Das Wissenschaftsteam ist bereits damit beschäftigt, neue Ziele zu planen. Wenn die „Columbia Hills“ einst ein entfernter Traum waren, locken ebenso neue ferne Horizonte. Wenn Sie dorthin gelangen, werden die Fähigkeiten des Rovers ebenso erweitert wie die Vorstellungskraft. Teammitglied Jim Rice nennt ein solches entferntes Ziel, ein unwegsames und raues Gelände im Süden, "das gelobte Land".

Eines ist sicher. Egal wie die Zukunft aussieht, Spirit ist bereits da.

Originalquelle: NASA-Pressemitteilung

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