Paradigmenwechsel: Exoplaneten-Interview mit Dr. Sara Seager

Astronomen haben jetzt tausend extrasolare Planeten entdeckt und damit einen Meilenstein in der modernen Astronomie erreicht. (Siehe einen kürzlich erschienenen Artikel des Space Magazine zu diesem Thema.) Während viele zu dieser Leistung beigetragen haben, führte Dr. Ihre theoretische Arbeit zur ersten Entdeckung einer Exoplanetenatmosphäre.

Das Folgende ist ein komprimiertes Interview, das ich Anfang dieser Woche mit Seager geführt habe.

Was hat Sie zuerst in die Astronomie hineingezogen?
Als ich 10 war, sah ich einen wirklich dunklen Himmel (weit außerhalb ihrer Heimatstadt Toronto, Kanada). Ich stieg mitten in der Nacht aus und sah so viele Sterne. Ich wünschte du und jeder könnte das sehen. So viele Sterne, ich konnte es einfach nicht glauben.

Sie haben Mitte der 90er Jahre in Harvard für Ihre Promotion gearbeitet, als wir zum ersten Mal Exoplaneten entdeckten. Wie war das?
Die Stimmung war ganz anders. Heute wollen alle darüber reden (Exoplaneten) und darüber schreiben. Es gibt viel Hype. Aber damals war es sehr ruhig.

Es gab auch eine große Menge an Skepsis. Menschen mögen keine Veränderung. Ich möchte, dass Sie sich eine Welt vorstellen, in der die Gasriesen wie Jupiter und Saturn sehr weit vom Stern entfernt sind und die terrestrischen Planeten wie Erde, Merkur, Venus und Mars dem Stern sehr nahe sind. Die Menschen hatten anhand dieses einen Beispiels Theorien darüber aufgestellt, wie sich Planetenkörper bilden.

Als die ersten Planeten um sonnenähnliche Sterne gefunden wurden, waren sie Jupiter-Massenplaneten, aber sie waren ihrem Stern um ein Vielfaches näher als Merkur unserer Sonne. Es hat alle Gedanken, Theorien und Paradigmen verletzt … Als Wissenschaftler sollten wir skeptisch sein und neue Entdeckungen und Theorien zurückdrängen, die das System stören. Es gab große Skepsis.

Wie schwierig war es in dieser Zeit, an Exoplaneten zu arbeiten?
Viele Leute, einschließlich meiner Doktoranden und meiner Fakultät, sagten: „Warum machst du das (arbeitest an der Exoplanetenforschung)? Das wird nicht passieren. Und selbst wenn Exoplaneten real sind, werden wir niemals in der Lage sein, ihre Atmosphäre zu untersuchen “, war meine Doktorarbeit.

Was hat dich trotz aller Skepsis durchgedrückt?
Ironischerweise war ich nicht einer Karriere in der Wissenschaft verpflichtet. Ich hatte nicht das Gefühl, dass ich mich auf etwas einlassen musste, das zu 100 Prozent sicher war. Ich war frei, weil ich keinen Plan hatte. Ich hatte nichts zu verlieren, wenn ich etwas tat, das ich für wirklich cool und aufregend hielt.

Wenn Sie promovieren, lernen Sie wirklich, wie man eine schwierige Frage beantwortet. Wenn Sie in der High School oder im College Hausaufgaben machen, ist normalerweise bereits eine Antwort bekannt. Wenn Sie jedoch promovieren, stellen Sie eine wirklich schwierige Frage, die noch nie gestellt wurde, bevor Sie diese Frage mit Ihren eigenen Tools beantworten, die Sie selbst entwickelt haben.

Zu dieser Zeit wusste ich, dass… die Realität nicht nur das ist, woran Sie arbeiten, sondern auch die Tools, die Sie verwenden und die Dinge, die Sie lernen. Wenn Sie am Ende des Tages nicht in der Wissenschaft bleiben, haben Sie eine Fähigkeit erworben, die die meisten Menschen nicht haben.

Was hat sich dann geändert? Was hat Sie nach dem Abitur in der Wissenschaft gehalten?
Ich hatte Freiheit und genoss es wirklich, was ich tat.

Was ist Ihre Motivation, Exoplaneten zu studieren? Warum sollten wir Exoplaneten studieren?
Wir wollen wissen: Sind wir alleine? Wir wollen wissen, ob es Leben jenseits der Erde gibt. Schließlich werden wir Dutzende bis Hunderte potenzieller erdähnlicher Planeten haben, die wir im Detail untersuchen können. Wir wollen ihre Atmosphäre mithilfe von Biosignaturgasen auf Lebenszeichen untersuchen.

Wie hoch ist Ihrer Meinung nach die Wahrscheinlichkeit, dass wir einen erdähnlichen Planeten entdecken, der einen sonnenähnlichen Stern umkreist?
Nun, es kommt wirklich nur darauf an, ob wir Ressourcen und Interesse an diesem Problem sammeln können. Wir glauben zu wissen, wie man einen erdähnlichen Planeten um einen sonnenähnlichen Stern findet. Aber es ist ein sehr, sehr, sehr schweres Unterfangen. Wir denken, dass die Erden da draußen sind. Es geht nur darum, die hoch entwickelten Weltraumteleskope zu bauen, die wir brauchen.

Wie stehen die Chancen? Es ist wirklich mehr eine politische und wirtschaftliche Frage als alles andere. Ich denke, es ist unvermeidlich, dass wir irgendwann einen finden werden.

Hast du einen Lieblingsplaneten?
Ich möchte immer sagen, dass mein Lieblingsplanet der nächste Planet ist. Wir haben eine Art ADS (Aufmerksamkeitsdefizitstörung) in diesem Bereich, bei der wir vorwärts getrieben und motiviert werden, indem wir den nächsten aufregenden Planeten finden.

Wir haben einen großen Meilenstein in der Astronomie erreicht, tausend Exoplaneten zu entdecken. Was bedeutet dieser Meilenstein für Sie?
Hier gibt es eine Einschränkung, eine Unsicherheit. Wir wissen nicht, welches die Nummer eintausend sein wird, weil wir uns nicht über die Definition eines Planeten einig sind. Und selbst wenn wir dies tun, gibt es eine Unsicherheit bei den Massen- und Größenmessungen, so dass einige Objekte, die Planeten genannt werden, wahrscheinlich keine Planeten sind, je nachdem, welche Definition Sie möchten. Gelegentlich wird ein Planet zurückgezogen.

Aber im Allgemeinen sind wir dabei, die tausendste Marke zu überschreiten. Was denke ich? Ich finde es phänomenal. Ich meine, ich bin so aufgeregt.

Das Studium der Exoplaneten begann wirklich als ein Gebiet, an dem niemand arbeiten wollte. Die Leute dachten, es würde niemals passieren, sie dachten, selbst wenn es echte Planeten gäbe, würden wir niemals Messungen erhalten, die über das Sammeln von Briefmarken hinausgehen – eine abfällige Formulierung, die wir in der Astronomie manchmal für die Wissenschaft verwenden, die nicht so nützlich ist. Sie finden nur Entdeckungen und sie häufen sich, weil Sie nicht wissen, was Sie damit machen sollen.

Wir haben das Paradigma der Planetenbildung geändert, exotische Planetentypen gefunden und sind auf dem besten Weg, eine andere Erde zu finden. Ich denke, es könnte nicht besser sein.

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