Eismond-Entdeckungen: Was sie für die Suche nach außerirdischem Leben bedeuten

Neue Entdeckungen über Eismonde im äußeren Sonnensystem haben aufregende Möglichkeiten für das Leben jenseits der Erde geschaffen.

Anfang dieses Monats haben Forscher zwei große Ankündigungen gemacht: Saturns Mond Enceladus beherbergt wahrscheinlich heiße Quellen, und Jupiters riesiger Satellit Ganymed besitzt offenbar einen unterirdischen Ozean, der mehr Wasser enthalten kann als die gesamte Erde.

Während die Entdeckung macht Enceladus, die auch einen unterirdischen Ozean hat, noch interessanter für Astrobiologen, Ganymed ist immer noch keine große Wette für außerirdisches Leben, sagen Forscher. [6 Wahrscheinlichste Orte für fremdes Leben im Sonnensystem]

Enceladus ist der sechstgrößte der Saturnmonde mit einem Durchmesser von nur etwa 314 Meilen (505 Kilometer). Trotz seiner geringen Größe hat Enceladus aufgrund seiner ausbrechenden Wassergeysire, die erstmals 2005 von der Cassini-Raumsonde der NASA entdeckt wurden, viel Aufmerksamkeit auf sich gezogen. Nun haben Wissenschaftler herausgefunden, dass Enceladus heiße Quellen unter seiner gefrorenen Kruste haben kann. Die Entdeckung, dass der Boden seines versteckten Ozeans zu fast kochenden Temperaturen führen kann, ist der erste Beweis für aktive Hydrothermalquellen jenseits der Ozeane der Erde.

"Dies hat sicherlich Auswirkungen auf Astrobiologie, Lebenssuche und all diese Arten von Themen", sagte Studienautor Hsiang-Wen Sean Hsu, ein planetarischer Wissenschaftler an der Universität von Colorado, Boulder.

Diese neuen Erkenntnisse deuten darauf hin, dass die Bedingungen auf dem Meeresboden von Enceladus ähnlich sind wie auf der Erde in einem Tiefseegebiet mit Hydrothermalquellen, bekannt als "Verlorene Stadt im Atlantischen Ozean", in dem eine große Vielfalt an Tieren lebt Aalen, Schnecken, Muscheln, Würmer, shrimplike Amphipoden und flohartige Ostracoden, sagte Gabriel Tobie, ein Planetologe an der Universität von Nantes in Frankreich.

Lost City besteht aus 60 Meter hohen Kalkstein-Schornsteinen, die eine alkalische Flüssigkeit freisetzen, die wenig Metalle enthält und niedriger als die Siedetemperatur ist. Im Gegensatz dazu geben die meisten anderen bekannten Hydrothermalquellen auf der Erde metallreiche saure Flüssigkeit ab, die heißer als die Siedetemperatur ist.

Alkalische hydrothermale Quellen könnten der Geburtsort der ersten lebenden Organismen auf der frühen Erde gewesen sein und wichtige Nährstoffe und Energie liefern, sagte Tobie.

"Für Enceladus erhöht die neue Entdeckung von heißen Schloten seine Chance auf Leben", sagte Tobie zu ProfoundSpace.org.

Die NASA hat auch angekündigt, dass sich ein salziger Ozean unter der eisigen Kruste von Ganymed, dem größten Mond im Sonnensystem, versteckt. Wissenschaftler, die das Hubble Space Telescope der NASA nutzten, fanden heraus, dass der Ozean von Ganymed mehr Wasser beherbergen könnte als auf der Erde. Das Meer von Ganymed kann etwa 100 Kilometer tief sein - zehn Mal so tief wie die Ozeane der Erde.

Dieser Befund erhöht jedoch nicht unbedingt die Chancen Ganymeds für das Leben, sagte Tobie.

"Ein großer Unterschied zwischen Enceladus und Ganymed ist der Druckunterschied an der Basis des Ozeans", sagte Tobie. Der Druck an der Basis des Ozeans von Enceladus ist mit 50 bis 100 bar ziemlich niedrig - oder etwa dem 50- bis 100-fachen des atmosphärischen Drucks der Erde auf Meereshöhe. Dieser niedrige Druck ermöglicht die Zirkulation von Wasser in den darunter liegenden porösen Gesteinen und trägt so dazu bei, chemische Reaktionen voranzutreiben, die Leben hervorbringen könnten.

Im Gegensatz dazu ist der Druck an der Basis des Ozeans von Ganymed viel höher - etwa 15.000 bis 20.000 Bar, sagte Tobie. Unter solch hohem Druck ist Gestein weniger porös, aber Wasser kann eine Art Eis bilden.

"Eine sehr dicke Schicht von Hochdruck-Eis, mehr als 400 Kilometer [250 Meilen] dick, wird sich am Meeresboden bilden", sagte Tobie. "Selbst wenn auf Ganymed tiefe, heiße Schlote vorhanden sind, scheint die Chance auf Leben wegen der Bildung dieser Hochdruck-Eisschicht eher gering zu sein."

Ganymed ist jedoch nicht der einzige wässrige Jupitermond. Frühere Forschungen legen nahe, dass Europa, der viertgrößte Mond Jupiters, sowohl einen Ozean unter seiner eisigen Oberfläche als auch heiße Quellen besitzen könnte.

"Wie in Enceladus wäre der Ozean in Europa direkt in Kontakt mit dem Felskern, der Wasser-Gesteins-Wechselwirkungen und den Austausch von Nährstoffen mit dem Ozean begünstigt", sagte Tobie.

"Sowohl Europa als auch Enceladus haben ein hohes astrobiologisches Potenzial", fügte er hinzu. "Aber im Moment ist es nur ein Potenzial. Nur zukünftige Missionen mit In-situ-Untersuchungen werden wirklich beantworten, wenn es mehr als nur ein Potenzial ist."