11 erstaunlichsten Astronomie-Geschichten von 2011

Was für ein Jahr war es für Wissenschaft und Astronomie.

Von der Entdeckung potenziell bewohnbarer außerirdischer Planeten über die Entdeckung eines winzigen Neumondes um Pluto bis hin zu atemberaubenden Mond- und Sonnenfinsternissen hat die astronomische Forschung im Jahr 2011 nicht nur außergewöhnliche Fortschritte gemacht, sondern auch neue und spannende Fragen für die Zukunft aufgeworfen.

"Es war ein unglaubliches Jahr für die Wissenschaft", sagte Ralph McNutt, ein planetarischer Wissenschaftler am Applied Physics Laboratory der Johns Hopkins University, gegenüber ProfoundSpace.org. "Alles, was wir hoffen können, ist, dass wir die geeigneten Institutionen beibehalten werden, damit die nächsten Jahre so unglaublich werden, wenn nicht noch mehr."

McNutt ist ein Projektwissenschaftler für die Messenger-Mission der NASA zu Mercury. Er ist auch ein Mitforscher der Mission New Horizons zu Pluto, zusätzlich zu der Cassini-Mission bei Saturn und der Doppel-Voyager-Sonde am Rande des Sonnensystems.

McNutt hat kürzlich mit ProfoundSpace.org über einige der wichtigsten astronomischen Ereignisse und Erkenntnisse des Jahres gesprochen. In keiner bestimmten Reihenfolge, hier sind die 11 besten Astronomie Geschichten von 2011:

1. Alien Planets in der bewohnbaren Zone

Dieses Jahr erwies sich als eine Prämie für die Exoplanetenforschung. In den ersten 16 Monaten ihres Bestehens entdeckte die NASA-Sonde Kepler zweiundzwanzig potentielle außerirdische Welten.

"Sie können alle Arten von Erwartungen haben und alle Arten von Vorhersagen treffen, aber Vorhersagen zu treffen, anstatt tatsächlich Dinge zu finden, ist ein großer Unterschied", sagte McNutt. "Angesichts der Tatsache, dass sie diese Identifizierungen gemacht haben und sie bestätigen konnten, denke ich, dass das Team überglücklich und glücklich über ihre kühnsten Träume hinaus ist. Kepler war einfach eine unglaublich gute Investition von Forschungsgeldern für die Vereinigten Staaten von Amerika."

Anfang dieses Monats bestätigte das Observatorium die Entdeckung seines ersten außerirdischen Planeten in der bewohnbaren Zone seines Elternsterns. Diese sogenannte bewohnbare Zone befindet sich genau in der richtigen Entfernung vom Stern, so dass die Bedingungen das Vorhandensein von flüssigem Wasser auf der Oberfläche eines Planeten ermöglichen.

"Das ist ein großer Fortschritt", sagte McNutt. "Die Überraschung ist, dass das Sonnensystem, in dem wir leben, nicht unbedingt eine gute Vorlage ist. Wir sehen andere Systeme, die überall auf der Karte sind, so dass es an sich interessant ist. Das ist wirklich ein großer Schritt für uns." fülle ein, was wir über das Universum um uns wissen. "

Aber Kepler ist nicht allein auf der Jagd nach fremden Welten.

Ein Teleskop der Europäischen Südsternwarte, das nach Exoplaneten sucht, hat auch in diesem Jahr verführerische Funde gemacht. Das Hochgeschwindigkeits-Planet-Searcher-Instrument, oder HARPS, hat mehr als 50 neue außerirdische Planeten gefunden, einschließlich einer Super-Erde, die möglicherweise das Leben unterstützen könnte.

Während die Forscher weiterhin Daten von Kepler, HARPS und verschiedenen anderen Instrumenten durchforsten, zeigt die Exoplanetenforschung keine Anzeichen einer Verlangsamung.

2. Wissenschaftler schließen sich dem Higgs-Boson-Teilchen an

Forscher der Europäischen Organisation für Kernforschung (CERN) in Genf, Schweiz, gaben am 13. Dezember bekannt, dass sie bei der Suche nach dem Higgs-Boson-Teilchen erhebliche Fortschritte gemacht hätten.

Auch bekannt als das "Gott-Teilchen" wird angenommen, dass das Higgs-Boson an ein Feld gebunden ist, das dafür verantwortlich ist, allen anderen Teilchen ihre Masse zu geben. In einer vielbeachteten Ankündigung sagten Wissenschaftler am Large Hadron Collider des CERN, dass sie jetzt in der Lage sind, die Masse des Higgs einzugrenzen, was einen wichtigen Schritt auf der Suche nach dem schwer fassbaren Teilchen darstellt. [Top 5 Implikationen der Suche nach dem Higgs-Boson]

"Es wird sehr interessant zu sehen, was daraus wird", sagte McNutt. "Es wäre sehr überraschend, wenn wir dabei keine neuen Fragen stellen. Das ist wirklich ein neues Kapitel in einem sehr interessanten Krimi."

3. Plutos neuer Mond

Im Juli wurde bekannt, dass um den Zwergplaneten Pluto ein winziger Neumond entdeckt wurde. Eine vom Hubble Space Telescope durchgeführte Untersuchung fand den Mond, der als der viertkleinste und bisher kleinste um Pluto kreist.

"Es ist symptomatisch für die Tatsache, dass da draußen diese riesige Welt ist, die wir noch nicht kennen", sagte McNutt. "Als ich aufwuchs, war ich der ultimative Geek und Weltraumkadett. Ich kannte alle Namen der Planeten und wusste, wie viele Monde sie alle hatten. Damals hatte Saturn neun Monde, Uranus fünf, Neptun zwei "Und Pluto hatte keine. Das wurde jetzt mehrere Male neu geschrieben, und es kommt auf die Idee zurück, dass ein Teil der Wissenschaft und ein Teil des Verständnisses der Welt, in der wir leben, unser Netz erweitert und neue Dinge ansieht."

Der Mond, der vorübergehend P4 genannt wurde, wird auf 13 bis 34 Kilometer geschätzt. Plutos größter Mond, Charon, ist 1.043 km breit und die beiden anderen, Nix und Hydra, reichen von 32 bis 113 km.

Die Sonde New Horizons ist derzeit auf dem Weg in das Sonnensystem und soll 2015 das Pluto-System durchqueren. Die Mission soll neue Erkenntnisse über Welten am Rande unseres Sonnensystems liefern.

4. Messenger-Sonde wird der erste Merkur

Nach sechseinhalb Jahren Weltraumfahrt schrieb die Messenger-Sonde der NASA am 17. März Geschichte, indem sie das erste Raumschiff wurde, das in die Umlaufbahn um Merkur eindrang.

"Eines der Dinge, die ich über Mercury sagen möchte, stammt aus einer Star Trek-Episode über das unentdeckte Land", sagte McNutt. "Mit Mercury hatten wir mit Mariner 10 sicherlich erste verlockende Einblicke. Nun sind wir zurück und in den Orbit gegangen. Wir konnten den Planeten wirklich kartieren und wissen, wie er aussieht. Wir sehen diese unglaublichen Vulkane." Formationen aus einer langen Zeit zurück in der Geschichte des Sonnensystems.Wir versuchen herauszufinden, wie wir die Teile des Puzzles zusammensetzen. "

Die Messenger-Mission (Abkürzung für Mercury Surface, Space Environment, Geochemistry and Ranging) wurde entwickelt, um die Oberfläche von Merkur in noch nie dagewesenen Details zu untersuchen und abzubilden. Die Sonde wird auch die Zusammensetzung des Planeten, das Magnetfeld, die geologische Geschichte und seine geheimnisvoll dünne und dünne Atmosphäre untersuchen.

"Wir haben das Buch buchstäblich auf die innersten Planeten des Sonnensystems geschrieben und es ist ein wichtiges Buch, das neu geschrieben werden muss. Es war eine Frage einer hochmotivierten Gruppe von Menschen und der richtigen Technologie und der richtigen Art von Situation und dem Recht Programm, um alle diese Teile zusammen zu ziehen, so dass Sie es tatsächlich erreichen können. Es war wirklich eine gewaltige Leistung. "

5. Dunkle Energie Physiker gewinnen den Nobelpreis

Drei Astrophysiker haben in diesem Jahr den Nobelpreis für Physik für ihre Entdeckung erhalten, dass das Universum nicht nur expandiert, sondern auch beschleunigt.

Saul Perlmutter vom Lawrence Berkeley National Laboratory und der University of California, Berkeley; Brian Schmidt von der Australian National University und Adam Riess von der Johns Hopkins University und dem Space Telescope Science Institute erhielten die Auszeichnung für ihre bahnbrechende Arbeit, die zum rätselhaften Konzept der Dunklen Energie führte.

Um zu erklären, wie sich die Expansion des Universums beschleunigt, entwickelten die Wissenschaftler eine geheimnisvolle Kraft, "dunkle Energie", die gegen die Gravitationskräfte wirkt, die das Universum nach innen ziehen. Während dunkle Energie noch nicht direkt entdeckt werden kann, wird angenommen, dass sie 73 Prozent aller Masse und Energie im Universum ausmacht. [7 Überraschende Dinge über das Universum]

6. Die Sonne wacht auf

Nach einer langen Ruhezeit war 2011 ein Anstieg der Sonnenaktivität zu verzeichnen. Im August wurde eine extrem starke Sonneneruption von der Sonne ausgelöst. In der Tat war das X-Klasse Flare das größte in über vier Jahren, Wissenschaftler sagten.

Die Sonnenaktivität nimmt in einem etwa 11-jährigen Zyklus zu und ab. Der aktuelle Zyklus begann im Jahr 2008 und wird voraussichtlich bis 2020 dauern. Nach einer Phase verhalteneren Verhaltens steigt die Sonne 2013 auf ein solares Maximum an.

Wissenschaftler sind besonders daran interessiert, die Sonne zu studieren und wie das Weltraumwetter unseren Planeten beeinflusst. Sonneneruptionen und koronale Massenauswürfe können auf der Erde atemberaubende Polarlichter auslösen, aber heftige Sonnenstürme können auch negative Auswirkungen haben. Solarplasma, das durch mächtige Eruptionen der X-Klasse ausgestoßen wird, hat das Potenzial, Satelliten im Weltraum zu beschädigen und die Stromsysteme und andere Infrastruktur auf der Erde zu zerstören. [Sun's Wrath: schlimmste Sonnenstürme in der Geschichte]

7. Komet Elenin und der Große Nbiriu Hoax

Als der eisige Komet Elenin im September durch das innere Sonnensystem schwang, löste dies einen Feuersturm unter Verschwörungstheoretikern und Schwarzmalern aus. NASA-Wissenschaftler versicherten der Öffentlichkeit wiederholt, dass der Vorbeiflug des Kometen keine Bedrohung darstellte, aber einige Leute hielten an der Idee fest, dass Elenin ein Vorbote des Untergangs sei.

Das berüchtigte Objekt machte Wellen im Internet, als Unterweltler behaupteten, dass der Durchzug des Kometen Elenin durch das innere Sonnensystem eine Katastrophe für unseren Planeten bedeuten würde. Einige bestanden darauf, dass der Komet die Erdanziehungskraft stören und katastrophale Erdbeben auslösen würde. Andere erklärten, Elenin sei kein Komet, sondern ein Schurkenplanet namens Nibiru, der die Erde zerstören würde.

Am Ende brach der Komet Elenin auseinander, als er im September in der Nähe der Sonne flog, und NASA-Wissenschaftler erklärten ihn Mitte Oktober offiziell für tot. Dennoch reichte das Gefühl unter den hartgesottenen Schwarzmalern aus, um diesen relativ schwachen Kometen in Schande zu treiben.

"So etwas mit Kometen ist schon lange passiert", sagte McNutt. "Von Zeit zu Zeit gibt es diese ganze Sache über Kometen als Schicksalslieferanten, und historisch gesehen reicht es weit zurück. Halley's Komet wurde 1066 in England während der Schlacht von Hastings gesehen, als Wilhelm der Eroberer England eroberte. Je nachdem, auf welcher Armee du warst, könnte es ein Lieferant des Erfolgs oder ein Lieferant der Niederlage gewesen sein. "

8. Fantastische Mond- und Sonnenfinsternisse

In diesem Jahr wurden glückliche Himmelsbeobachter mit zwei Mondfinsternissen und vier Sonnenfinsternissen behandelt.

Am 15. Juni wurde der Mond während der längsten totalen Sonnenfinsternis in 11 Jahren rot gefärbt. Eine totale Mondfinsternis tritt auf, wenn die Erde zwischen der Sonne und dem Mond hindurchgeht und den Mond vollständig in den Schatten wirft.

Die zweite und letzte Mondfinsternis des Jahres fand am 10. Dezember statt. Skywatchers im Westen Kanadas und in den Vereinigten Staaten sowie in Alaska, Hawaii, Australien, Neuseeland und Zentral- und Ostasien erregten Einblicke in eine atemberaubende Himmelsdarstellung als Mond erschien aufgeblasen und hellrot. Die nächste totale Mondfinsternis wird erst 2014 stattfinden.

Einige Wochen zuvor verdunkelte eine partielle Sonnenfinsternis die Sonne über Teile der südlichen Hemisphäre, als der Mond zum vierten und letzten Mal des Jahres zwischen Erde und Sonne glitt. Die Sonnenfinsternis vom 25. November war laut Wissenschaftlern in Südsudafrika, der Antarktis, Tasmanien und dem größten Teil Neuseelands zu sehen.

"Ich habe tatsächlich mehrere Mondfinsternisse gesehen und sie sind sicherlich interessant, aber zwei Dinge, die jeder auf dem Planeten haben muss, ist: eine totale Sonnenfinsternis zu sehen und eine Rakete von einem der Raumhäfen abheben zu sehen, "Sagte McNutt. "Der Versuch, dieses Zeug in Film und Fernsehen zu sehen, wird ihm nicht gerecht.

Die nächste Sonnenfinsternis, der 20. Mai 2012, wird voraussichtlich ein atemberaubendes Ereignis sein und wird aus China, Japan und Teilen der Vereinigten Staaten sichtbar sein. Während dieser sogenannten ringförmigen Sonnenfinsternis wird der Mond einen großen Teil (aber nicht alle) der Sonne bedecken.

9. Asteroiden, oh mein!

Asteroiden waren schon immer große astronomische Spieler, aber einige fanden sich in diesem Jahr wieder im Rampenlicht.

Nach dem Start im Jahr 2007 kam die Raumsonde Dawn der NASA im Juli auf den Asteroiden Vesta, um ein einjähriges Studium des riesigen Weltraumfelsens zu beginnen. Seit seiner Ankunft hat Dawn bereits einige der klarsten Ausblicke auf den riesigen, zerschlagenen Asteroiden zurückgestrahlt, darunter Bilder von massiven Senken und einem riesigen Berg in einem weiten Krater.

Vesta ist das zweitmeist massive Objekt im Asteroidengürtel zwischen Mars und Jupiter. Nachdem sie ein Jahr bei Vesta verbracht hat, wird Dawn zu dem Asteroiden Ceres reisen, welcher der größte Körper im Asteroidengürtel ist.

Aber Vesta war 2011 nicht der einzige Asteroid, der Schlagzeilen machte.

Ein Asteroid von der Größe eines Stadtblocks, der 2005 YU55 hieß, kam in einem seltenen Vorbeiflug an der Erde vorbei, der den nächsten so großen Asteroiden markierte, der in 35 Jahren auf unseren Planeten gekommen ist. Der Weltraumfelsen ging am 8. November in der Umlaufbahn des Mondes vorbei, bevor er in den Weltraum raste.

Der Asteroid war nie in Gefahr, die Erde zu treffen, aber er bot Forschern eine beispiellose Gelegenheit, mehr über 2005 YU55 und seine Umlaufbahn zu erfahren.

10. Gewinne auf der Suche nach Killer Space Rocks

Im September wurde eine NASA-Studie veröffentlicht, in der weniger gefährliche Asteroiden gefunden wurden, die die Erde umkreisten als bisher angenommen. Die Entdeckung senkte signifikant die Anzahl der mittelgroßen Asteroiden in der Nähe der Erde auf 19.500, was einem anfänglichen Rückgang von fast 50 Prozent entspricht.

Die Ergebnisse der Studie deuten darauf hin, dass die Bedrohung der Erde durch gefährliche Asteroiden auch etwas geringer sein könnte als bisher angenommen. Aber die Wissenschaftler sagten auch, dass Tausende von diesen Asteroiden noch zu finden sind. [Fotos: Asteroiden im Weltraum]

"Es gab einen großen Asteroideneinschlag, der wirklich die gesamte Struktur des Lebens auf diesem Planeten umgeschrieben hat", sagte McNutt. "Es ist einmal passiert, es könnte wieder passieren. Ein genauerer Blick auf diese Objekte ist so wichtig, weil es viele Teile dieses Puzzles gibt, die wir noch nicht zusammengesetzt haben. Indem wir versuchen, ihre Natur herauszufinden und wo sie sind". Es wird uns helfen, herauszufinden, wie das Sonnensystem aufgebaut wurde. "

11. Laufende Suche nach außerirdischem Leben

Anfang März brachte eine im Journal of Cosmology veröffentlichte Studie eine Kontroverse über die mögliche Entdeckung von Alien-Leben in Meteoriten.

Der Astrobiologe Richard Hoover vom Marshall Space Flight Center der NASA in Huntsvilla, Alabama, hat mithilfe von Rasterelektronenmikroskopen Scheiben kohlenstoffhaltiger Meteorite analysiert, die vom Weltraum zur Erde fielen. In seiner Studie behauptete Hoover, "Filamente" und andere Merkmale gefunden zu haben, die den Mikroben in den Meteoriten ähneln.

Die Studie wurde schnell von anderen Wissenschaftlern kritisiert, die die Forschung diskreditierten und sagten, dass die Ergebnisse nicht zu überzeugenden Beweisen führten.

"Außergewöhnliche Ansprüche erfordern außergewöhnliche Beweise", sagte McNutt. "In der Wissenschaft gehen viele außergewöhnliche Behauptungen nicht durch, aber gelegentlich sind einige der außergewöhnlichen Dinge außerordentlich richtig. Das ist einer der Gründe, warum du hinschaust. Wenn wir schauen, ob es eine zweite Genese im Sonnensystem gab, Ähnlich wie vor einigen Milliarden Jahren auf der Erde ist Mars ein guter Ort, um nachzusehen. "

In der Tat tragen jüngste Entdeckungen auf dem Mars dazu bei, ein klareres Bild davon zu zeichnen, ob die Bedingungen auf dem Roten Planeten geeignet sind, mikrobielles Leben zu unterstützen oder jemals waren.

Am 7. Dezember präsentierten Wissenschaftler die Ergebnisse des Mars-Rovers Opportunity, die der beste Beweis dafür waren, dass Wasser schon lange auf dem Planeten geflossen ist. Opportunity entdeckte eine dünne, helle Mineralader entlang des riesigen Endeavour-Kraters. Nach Ansicht von Wissenschaftlern ist das Mineral mit ziemlicher Sicherheit Gips, der vor Milliarden von Jahren durch flüssiges Wasser abgelagert wurde.

Die NASA hat ihre neueste Mission, das Mars Science Laboratory (MSL), am 26. November auf den Roten Planeten gebracht. Wenn der Auto-Rover Curiosity im August auf dem Mars landet, wird er wahrscheinlich den Forschern helfen, den Planeten und seine Planeten besser zu verstehen Umgebung.

"Es gibt viele Fragezeichen, aber sicherlich MSL, wenn es im August kommt, wird uns mehr Einblicke in das geben", sagte McNutt.