Giftiges Mars-Chemikalie wirft Schlüssel in Suche nach dem roten Planeten-Leben

Astronauten, die auf zukünftigen Weltraummissionen zum Mars geschickt werden, müssen sich möglicherweise mit einer giftigen Chemikalie auseinandersetzen, die als Perchlorat bekannt ist und in Red Planet Dreck weit verbreitet ist. Aber Perchlorate erweisen sich bereits als problematisch für Forscher, die mit Robotern nach möglichen Spuren des Marslebens suchen, eine neue Studie hat gefunden.

Im Rahmen seiner wissenschaftlichen Mission heizt der NASA-Mars-Rover Curiosity Schaufeln von Red Planet-Dreck auf organische Kohlenstoffverbindungen - die Bausteine ​​des Lebens auf der Erde - auf.

Aber diese Hitze kann dazu führen, dass Perchlorate in Bodenproben eine chemische Reaktion auslösen, die organische Stoffe zerstört, fanden Forscher heraus. [Die Jagd nach dem Marsleben: Eine Foto-Timeline]

"Die Anwesenheit von Perchloraten ist keine gute Nachricht für einige der Techniken, die wir derzeit bei Curiosity einsetzen", sagte Studienautor Daniel Glavin, Astrobiologe am Goddard Space Flight Center der NASA in Greenbelt, Maryland, in einer Erklärung. "Dies könnte die Art ändern, wie wir in Zukunft auf dem Mars nach organischen Stoffen suchen."

Perchlorate, Salze aus Chlor und Sauerstoff, wurden erstmals im Mai 2008 im Phoenix-Lander der NASA im polaren Boden der NASA nachgewiesen. In jüngerer Zeit fand Curiosity im November 2012 Perchlorate bei der Wanderung um die Rocknest-Sanddüne.

Curiosys Sample Analysis at Mars (SAM) verwendet ein Pyrolyse-Gaschromatographen-Massenspektrometer, ein Instrument, das den Boden in seine chemischen Komponenten zerlegt und die Konzentration jedes Molekültyps misst.

Aber wenn Perchlorate in diesen Bodenproben über 200 Grad Celsius erhitzt werden, setzen sie reinen Sauerstoff frei, sagen die Forscher. Dieser Sauerstoff bewirkt dann, dass organische Moleküle in der Probe zu Kohlendioxid verbrennen.

Glavin sagte jedoch, dass nicht der gesamte organische Kohlenstoff bei dieser Reaktion zerstört würde; einige könnten in hitzebeständigeren Materialien aufbewahrt werden, oder die Moleküle könnten möglicherweise vor dem Abbau von Perchloraten entdeckt werden. Wissenschaftler könnten in der Lage sein, den organischen Kohlenstoff zu erklären, der verbrannt wurde, wenn sie eine bestimmte Basis von Perchlorat in Marsschmutz annehmen, fügte er hinzu.

Die jüngsten Erkenntnisse bei Rocknest könnten Wissenschaftlern helfen, diese Grundlinie zu ermitteln.

"Es wird absolut kritisch sein, wenn wir zu anderen Proben übergehen, um sie mit der Rocknest-Düne zu vergleichen, um auf die Anwesenheit oder Abwesenheit von organischem Material aus dem Mars zu schließen", sagte Glavin in einer Erklärung.

Die Sandsite namens Rocknest befindet sich im Gale Crater, wo Curiosity im August 2012 gelandet ist. Basierend auf den Analysen des Rocknest-Drecks durch den Rover, berichteten die Wissenschaftler in dieser Woche, dass der Oberflächenboden auf dem Roten Planeten etwa 2 Prozent Wasser enthält. Das bedeutet, dass Astronauten auf dem Mars eines Tages etwa 2 Liter (1 Liter) Wasser aus jedem Kubikfuß (0,03 Kubikmeter) Erde, den sie ausgraben, extrahieren können.

Die Boden-Wasser-Studie war eine von fünf, die am Donnerstag (26.9.) In der Fachzeitschrift Science veröffentlicht wurde und beschreibt, was Wissenschaftler über Oberflächenmaterialien aus Mars aus Curiosys ersten 100 Tagen auf dem Roten Planeten gelernt haben.

Die Studie zu Marsperchloraten wurde im Journal of Geophysical Research: Planets ausführlich beschrieben.