Erdähnliche Regionen auf Titan

Neue Radarbilder von Titan zeigen überraschend vertrautes Gelände auf dem größten Saturnmond. Natürlich ist Titan so kalt, dass es kein Wasser sein kann. Diese Flüsse werden wahrscheinlich durch flüssiges Methan oder Ethan gebildet. Cassini wird am Samstag, dem 22. Juli, zu Titan zurückkehren und Bilder der nördlichen Breiten aufnehmen.

Neue Radarbilder vom NASA-Raumschiff Cassini enthüllten geologische Merkmale ähnlich der Erde auf Xanadu, einer australischen, hellen Region auf dem Saturnmond Titan.

Diese Radarbilder von einem mehr als 4.500 Kilometer langen Streifen zeigen, dass Xanadu von dunklerem Gelände umgeben ist und an eine freistehende Landmasse erinnert. Am westlichen Rand der Region weichen dunkle Sanddünen Land, das von Flussnetzen, Hügeln und Tälern durchschnitten wird. Diese engen Flussnetze fließen in dunklere Gebiete, bei denen es sich möglicherweise um Seen handelt. Ein Krater, der durch den Aufprall eines Asteroiden oder durch Wasservulkanismus gebildet wurde, ist ebenfalls sichtbar. Weitere Kanäle schlängeln sich durch den östlichen Teil von Xanadu und enden in einer dunklen Ebene, in der an anderer Stelle reichlich vorhandene Dünen fehlen. Appalachengroße Berge durchziehen die Region.

„Wir konnten nur über die Natur dieses mysteriösen hellen Landes spekulieren, das zu weit von uns entfernt ist, als dass Details von erd- und weltraumgestützten Teleskopen enthüllt werden könnten. Unter Cassinis starken Radaraugen ersetzen Fakten die Spekulation “, sagte Dr. Jonathan Lunine, interdisziplinärer Wissenschaftler von Cassini an der Universität von Arizona, Tucson. "Überraschenderweise weist diese kalte, weit entfernte Region geologische Merkmale auf, die der Erde bemerkenswert ähnlich sind."

Titan ist ein Ort der Dämmerung, der von einem Dunst aus Kohlenwasserstoffen, der ihn umgibt, verdunkelt wird. Cassinis Radargerät kann durch den Dunst sehen, indem es Funksignale von der Oberfläche abprallt und deren Rückkehr zeitlich festlegt. In den Radarbildern zeigen helle Bereiche raues oder streuendes Material an, während ein dunkler Bereich glatteres oder absorbierenderes Material sein kann, möglicherweise flüssig.

Xanadu wurde erstmals 1994 vom Hubble-Weltraumteleskop der NASA als auffälliger Lichtblick in der Infrarotbildgebung entdeckt. Als Cassinis Radarsystem am 30. April 2006 Xanadu betrachtete, fand es eine Oberfläche, die durch Wind, Regen und den Fluss von Flüssigkeiten verändert wurde. Bei den kalten Temperaturen von Titan kann die Flüssigkeit kein Wasser sein. Es ist mit ziemlicher Sicherheit Methan oder Ethan.

"Obwohl Titan viel weniger Sonnenlicht bekommt und viel kleiner und kälter als die Erde ist, ist Xanadu nicht mehr nur ein heller Fleck, sondern ein Land, in dem Flüsse in ein sonnenloses Meer fließen", sagte Lunine.

Beobachtungen der Huygens-Sonde der Europäischen Weltraumorganisation, die Cassini zu Titan brachte, und des Voyager-Raumfahrzeugs der NASA deuten stark darauf hin, dass sowohl Methanregen als auch dunkelorangefarbene Kohlenwasserstofffeststoffe wie Ruß vom dunklen Himmel des Mondes fallen.

Auf Xanadu kann flüssiges Methan als Regen fallen oder aus Quellen rinnen. Methanflüsse könnten die Kanäle schnitzen und Materialkörner abführen, um sich anderswo auf Titan als Sanddünen anzusammeln.

"Dieses Land ist schwer gefoltert, verschlungen und voller Hügel und Berge", sagte Steve Wall, stellvertretender Leiter des Cassini-Radarteams im Jet Propulsion Laboratory der NASA in Pasadena, Kalifornien. "Es scheint Fehler, tief eingeschnittene Kanäle und Täler zu geben. Es scheint auch das einzige große Gebiet zu sein, das nicht von organischem Schmutz bedeckt ist. Xanadu wurde sauber gewaschen. Was darunter übrig bleibt, sieht aus wie sehr poröses Wassereis, vielleicht gefüllt mit Höhlen. “

„In den 1980er Jahren brauchte das Shuttle-Imaging-Radar, um unterirdische Flüsse in der Sahara zu entdecken. Wenn das Cassini-Radar nicht gewesen wäre, hätten wir all dies verpasst. Wir müssen einen neu entdeckten Kontinent erkunden “, sagte Wall.

Cassini wird Titan am Samstag, den 22. Juli, erneut sehen und die hohen nördlichen Breiten erkunden. In den nächsten zwei Jahren wird der Orbiter 29 Mal an Titan vorbeifliegen, fast doppelt so viele Begegnungen wie in der ersten Hälfte von Cassinis vierjähriger Hauptmission. Zwölf der geplanten Vorbeiflüge werden Radar verwenden.

Bilder und Informationen zu Cassini finden Sie unter: http://www.nasa.gov/cassini und http://saturn.jpl.nasa.gov.

Die Mission Cassini-Huygens ist ein Kooperationsprojekt zwischen der NASA, der Europäischen Weltraumorganisation und der italienischen Weltraumorganisation. Das Jet Propulsion Laboratory verwaltet die Cassini-Huygens-Mission für das Science Mission Directorate der NASA in Washington.

Ursprüngliche Quelle: NASA / JPL / SSI-Pressemitteilung

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