Die 12 am meisten erwarteten Weltraummissionen von 2012

Das Space-Shuttle-Programm ist vorbei, aber das wird 2012 nicht fehlen.

Zwischen kommerzieller und staatlicher Raumfahrt, bemannt und roboterhaft, steht im nächsten Jahr viel Raum für die Raumfahrt zur Verfügung. Für die NASA werden dieses Jahr die ersten privaten Raumladungsmissionen zur Internationalen Raumstation gebracht, während China plant, seine erste Besatzung in ein brandneues Weltraumlabor im Orbit zu bringen.

Unterdessen sollen neue NASA-Sonden unter anderem auf dem Mond und Mars ankommen. Hier ist ein Blick auf die 12 am meisten erwarteten Weltraummissionen des Jahres 2012:

1. Erste kommerzielle Raumschiffflüge zur ISS

Im Zuge des diesjährigen Space-Shuttle-Ruhestands ermutigt die NASA kommerzielle Unternehmen, Raumschiffe zu entwickeln, die den Transport von Fracht und Besatzung zur Internationalen Raumstation aufnehmen können. [Stimme für die beste Raumfahrtgeschichte 2011]

Im Jahr 2012 wird das erste dieser privaten Fahrzeuge seine Jungfernfahrt zum umkreisenden Labor machen. Die Dragon Space Kapsel, entwickelt von Hawthorne, Kalifornien, der Firma Space Exploration Technology (SpaceX), soll am 7. Februar auf der Falcon 9-Rakete des Unternehmens starten. Wenige Tage später wird das Schiff sich selbstständig mit der Raumstation verabreden. Wenn es in Reichweite kommt, werden die Astronauten an Bord der Station es mit dem Roboterarm der Station ergreifen und an den Außenposten anlegen.

Ein weiteres privates Raumschiff, die Cygnus-Kapsel, die von Orbital Sciences Corp. aus Dulles, Virginia, entwickelt wurde, wird ebenfalls 2012 ihr Debüt geben. Cygnus wird im Mai auf Orbits Taurus 2-Rakete fliegen.

2. Virgin galaktischer angetriebener Flug

Ein weiteres aufkeimendes Feld kommerzieller Raumfahrt ist die suborbitale Weltraumtourismusindustrie. Ein Marktführer in diesem Markt ist Virgin Galactic mit Sitz in Mojave, Kalifornien, angeführt vom britischen Milliardär Sir Richard Branson. Virgin Galactic plant, zahlende Passagiere mit suborbitaler Freude an den Rand des Weltraums und zurück zu fliegen, zunächst bei 200.000 Dollar pro Pop.

Virgin Galacts Fahrzeuge, das Raumschiff SpaceShipTwo und sein Mutterschiff WhiteKnightTwo, haben bisher Gleittestflüge gemacht. Die ersten motorisierten Flüge wurden nicht angekündigt, doch Experten hoffen, dass die Raketentriebwerke von SpaceShipTwo irgendwann im Jahr 2012 für Flüge angezündet werden. Diese Testflüge werden einen großen Schritt in Richtung Weltraumtouristen machen, von denen mehr als 400 bereits bezahlt haben.

3. Chinas bemanntes Weltraumlabor

China, ein wachsender Spieler im Weltraum, arbeitet an einer eigenen bemannten Raumstation. In diesem Jahr startete die Nation ihr erstes Raumstation-Testmodul und führte ihr erstes Rendezvous und Docking im Orbit durch. Obwohl diese Raumfahrzeuge unbemannt waren, wird erwartet, dass chinesische Astronauten 2012 bei einem anschließenden Testflug fliegen werden.

Das Tiangong-1-Modul, das am 29. September gestartet wurde, befindet sich immer noch im Orbit. Die Robotermission Shenzhou 8 startete am 31. Oktober und traf sich mehrmals mit Tiangong-1, bevor sie im November zur Erde zurückkehrte.

Die nächsten Andockmissionen, die diese entscheidende Fähigkeit zum Bau einer Raumstation weiter entwickeln werden, sind Shenzhou 9 und Shenzhou 10. Mindestens einer von ihnen wird mit Crew besetzt sein, haben chinesische Beamte gesagt.

4. NASA GRAL Sonden kommen auf dem Mond an

Am 10. September startete die NASA die 496 Millionen US-Dollar schwere Gral-Raumsonde (kurz "Gravity Recovery And Interior Laboratory") mit dem Auftrag, die Schwerkraft des Mondes zu kartografieren, um mehr über das Innere und die Formation unseres Satelliten zu erfahren.

Die Zwillingssonden sollen am Neujahrstag an ihrem Ziel ankommen. Sie werden etwa drei Monate lang in der Umlaufbahn um den Erdmond bleiben und dem Gravitationsfeld des Mondes folgen, indem sie winzige Änderungen im Abstand zwischen den beiden Raumschiffen aufgrund von Gravitationsschwankungen messen.

5. LightSail-1 startet

LightSail-1 ist ein unbemanntes Solarsegel-Raumfahrzeug, das von der gemeinnützigen Planetary Society entwickelt wird, einer Organisation, die sich für die Erforschung des Weltraums einsetzt.

Die Solarsegel-Technologie bietet das Potenzial, die Strahlung der Sonne zu nutzen, um ein Raumfahrzeug weiter und schneller als herkömmliche Antriebe zu schieben. Das LightSail-1-Fahrzeug ist der erste von drei geplanten Tests der Technologie durch die Planetary Society. Es wird voraussichtlich im Jahr 2012 starten.

LightSail-1 besteht aus drei kleinen würfelförmigen Raumfahrzeugen, die an vier dreieckigen Mylar-Segeln befestigt sind, die wie ein Drachen angeordnet sind. Das Fahrzeug wird für den Antrieb auf reines Sonnenlicht angewiesen sein.

6. Dawn Probe verlässt den zweiten Asteroiden

Die NASA-Sonde Dawn, die 2007 gestartet wurde, befindet sich seit Juli 2011 im Orbit um den Asteroiden Vesta. Vesta ist der zweitmeist massive Körper im Asteroidengürtel zwischen Mars und Jupiter. [Fotos: Asteroid Vesta und NASA Dawn Raumschiff]

Im Juli soll die Danziger Sonde mit 466 Millionen Dollar Vesta verlassen und sich auf den Zwergplaneten Ceres, den einzigen größeren Asteroidengürtel, zubewegen. Seine Ankunft ist für Februar 2015 geplant. Die Sonde zielt darauf ab, diese Weltraumfelsen nach Hinweisen auf die Geschichte unseres Sonnensystems und die Bildung der Planeten zu untersuchen.

7. Curiosity Rover kommt auf Red Planet

Der NASA-Rover Curiosity, das Herzstück der Mission Mars Science Laboratory der Weltraumbehörde, wird voraussichtlich am 6. August auf dem Roten Planeten landen.

Die 2,5-Milliarden-Dollar-Curiosity wurde am 26. November 2011 abgehoben. Sie ist der bis dato größte und ambitionierteste Mars-Rover mit 10 verschiedenen wissenschaftlichen Instrumenten, um nach Anzeichen dafür zu suchen, dass der Mars lebensfähig oder überhaupt lebensfähig ist.

Es wird erwartet, dass die Landung ein Nagel-Beißer wird, da Curiosity auf die Oberfläche des Planeten herabsteigen wird, wie kein Fahrzeug vorher getan hat. Die NASA-Ingenieure entwickelten ein Absenkmodul für Himmelskrane, das mit dem Fallschirm über dem Mars schwebt und Curiosity an den Halteseilen zu einem sanften Aufsetzen absenkt.

8. Dream Chaser Falltests

Der Dream Chaser ist ein privates Raumflugzeug der Sierra Nevada Corp. aus Colorado.Dieser Bahnflieger ist ein weiteres Angebot, die NASA-Astronauten zur Internationalen Raumstation zu befördern.

Wenn es ins All fliegt, wird Dream Chaser auf einer United Launch Alliance Atlas 5-Rakete fliegen. Aber zuerst plant die Sierra Nevada, Testflüge des Fahrzeugs näher zum Boden während des Sommers durchzuführen.

Für Dream Chasers ersten Testflug wird das Raumflugzeug von Virgin Galactis WhiteKnightTwo-Mutterschiff in große Höhen gelockt. Dann wird Dream Chaser fallen gelassen, damit es wieder auf den Boden gleiten kann, um seine Landefähigkeiten zu testen. Der Testflug wird angeblich von der Edwards Air Force Base in Kalifornien oder der White Sands Missile Range in New Mexico stattfinden.

9. Geheime Luftwaffe Space Plane Landing

Die amerikanische Luftwaffe hat gerade ein geheimes Spionage-Raumschiff namens X-37B im Orbit. Das unbemannte Raumflugzeug, das vom Rapid Capabilities Office der Air Force betrieben wird, startete am 5. März 2011 auf einer Atlas 5-Rakete von Cape Canaveral, Florida. Es ist das zweite Schiff seiner Art.

Obwohl Beamte nur für eine neunmonatige Mission geplant hatten, wird das Fahrzeug voraussichtlich im Frühjahr 2012 landen. [Fotos: Air Force 2nd Secret X-37B Mission]

Es gibt auch eine Chance, dass die Luftwaffe nächstes Jahr eine andere Version des Testfahrzeugs startet. Obwohl Details knapp sind, ist die Raumsonde als Prototyp einer Robotik-Langzeitplattform für Weltraum-basierte Luftwaffenaktivitäten konzipiert. Die Nutzlast des X-37B ist klassifiziert.

10. Die Raumstation erhält neue Zugänge

Die Internationale Raumstation ist zwar praktisch abgeschlossen, aber mit neuen Einrichtungen und Werkzeugen noch nicht fertig.

Das umkreisende Labor ist eine 100-Milliarden-Dollar-Fußballfeld-Kollaboration zwischen den Vereinigten Staaten, Russland, der Europäischen Weltraumorganisation, Japan und Kanada.

Im Mai 2012 wird Russland mit dem Nauka Multipurpose Laboratory Module (MPLM) einen neuen Raum für den Zvezda-Nadir-Hafen der Raumstation errichten, der das Pirs-Andockabteil ersetzen wird, das sich derzeit dort befindet. Nauka beherbergt wissenschaftliche Experimente und Fracht und wird zum Andocken sowie für Arbeits- und Ruhebereiche für die Besatzung genutzt.

Die gleiche russische Proton-Rakete, die Nauka startet, wird den Europäischen Roboterarm tragen. Dieses neue Werkzeug wird an der russischen Seite der Raumstation angebracht, um die Arbeit am Außengelände der Station zu unterstützen.

11. Planetare Explorationsmeilensteine

Viele der Robotic-Sonden, die derzeit das Sonnensystem erforschen, werden im nächsten Jahr Meilensteine ​​erreichen. Zum Beispiel wird der Cassini - Orbiter, der seit 2004 den Saturn umkreist, mehrere Vorbeiflüge der Saturnmonde Titan und Enceladus machen, sowie entfernte Vorbeiflüge von vielen anderen Monden, einschließlich Helene, Mimas, Janus, Polydeukes, Telesto, Pallene und Dione.

Die Messenger-Mission der NASA, die in diesem Jahr in der Umlaufbahn um Merkur eingetroffen ist, wird ihre genaue Erforschung des Planeten fortsetzen, der der Sonne am nächsten ist.

Und die Mission der New Horizons der Agentur, die 2006 ins Leben gerufen wurde, wird Pluto näher kommen als jede andere Raumsonde. New Horizons soll sein Ziel im Jahr 2015 erreichen, wenn es von Pluto fliegen wird, um den Zwergplaneten und seine Monde zu untersuchen. Das Schiff hat die Umlaufbahn von Uranus bereits passiert und soll 2014 die Umlaufbahn von Neptun passieren.

Viele andere planetare Sonden werden nächstes Jahr weiter daran arbeiten, die Ziele der Wissenschaftler, das Sonnensystem besser zu verstehen, voranzutreiben.

12. Permanente menschliche Präsenz im Raum

Es ist leicht zu übersehen, weil es seit mehr als einem Jahrzehnt passiert, aber die fünf Partner-Raumfahrtagenturen hinter der Internationalen Raumstation werden weiterhin Menschen zum Außenposten schicken, um die menschliche Präsenz im Weltraum zu erhalten, die seit dem Jahr 2000 konstant ist.

Obwohl die Space Shuttles der NASA im Jahr 2011 in den Ruhestand gingen, hörte die Agentur nicht auf, Astronauten zu schicken, um die Crew der Raumstation zu unterstützen, die bis mindestens 2020 weiterarbeiten wird.

Zwölf Spaceflyer sollen im Jahr 2012 an vier verschiedenen Starts zur Raumstation reisen. Diese Männer und Frauen werden jeweils rund sechs Monate im Weltraum leben und arbeiten und Experimente in einem breiten Spektrum von Wissenschaften im einzigen Mikrogravitationslabor der Menschheit durchführen.

Hinweis: Diese Geschichte wurde korrigiert, um darauf hinzuweisen, dass die Sonde New Horizons der NASA 2015 einen nahen Vorbeiflug von Pluto und ihren Monden machen wird und nicht in die Umlaufbahn um den Zwergplaneten gehen wird.