100.000 Eisblöcke am Südpol von Enceladus

Seit die Cassini-Raumsonde 2005 ihren ersten Vorbeiflug an Enceladus durchgeführt hat, hat uns der seltsame Saturnmond einen Schatz an Bildern und wissenschaftlichen Wundern beschert. Dazu gehören die eisigen Wasserdampfstrahlen, die regelmäßig aus dem Südpol platzen, die Möglichkeit eines inneren Ozeans – der sogar Leben beherbergen kann – und die seltsamen grün-blauen Streifen rund um den Südpol.

Diese Streifen sind im Wesentlichen vier Brüche, die auf beiden Seiten von Graten begrenzt sind, die aus mintgrün gefärbtem Eis zu bestehen scheinen. Inoffiziell als „Tigerstreifen“ bekannt, sind diese Oberflächenbrüche für Astronomen zu einer Quelle des Interesses geworden, da sie die jüngsten Merkmale in der Region zu sein scheinen.

Kürzlich wurden zwischen diesen Streifen über 100.000 Eisblöcke beobachtet, und sie sind eine weitere Quelle des Staunens. Wissenschaftler der Abteilung für Geologie und Planetenwissenschaften am California Institute of Technology konnten die Standorte dieser Blöcke in der Hoffnung bestimmen, wie sie dorthin gelangen.

Ihre Ergebnisse, die in der Januar-Ausgabe 2015 von erscheinen sollen Ikarus (Bd. 245) stellen die ersten quantitativen Schätzungen der Anzahl und Dichte der Eisblöcke in der südlichen Polarregion von Enceladus in Bezug auf wichtige geologische Merkmale dar.

Die vorläufigen Ergebnisse ihrer Arbeit zeigen, dass Eisblöcke in der südlichen Hemisphäre am stärksten im geologisch aktiven Südpolargebiet (SPT) und hauptsächlich innerhalb von 20 km von den Tigerstreifenbrüchen konzentriert sind. Sie fanden weiter heraus, dass die Eisblöcke zwischen Tigerstreifenbrüchen genauso stark konzentriert sind wie an den direkt angrenzenden Rändern.

Um festzustellen, wie sich diese Eisblöcke gebildet und entwickelt haben und wie sie in der südlichen Region verteilt wurden, hat das Team verschiedene Mechanismen in Betracht gezogen. Dazu gehörten die bekannten Aspekte und Merkmale des Mondes – nämlich seine seismische Aktivität, die Auswirkungen von Meteoren und Vulkanausbrüche -, aber auch die möglichen Rollen der tektonischen Störung des eisigen Oberflächenmantels und der Eisrutschen.

Letztendlich kamen sie zu dem Schluss, dass sowohl Einschlagkrater als auch Rutschen, die möglicherweise durch seismische Ereignisse ausgelöst wurden, einen Großteil der Eisblockmerkmale innerhalb der inneren SPT ausmachen könnten.

Sie stellten jedoch auch fest, dass die kryovulkanische Aktivität – d. H. Das Ausstoßen von eisigem Material, das durch einen Vulkanausbruch unter der Oberfläche verursacht wird, und die Kondensation von Eis um die Eruptionsöffnungen herum – nicht ausgeschlossen werden konnte.

Sie stellten fest, dass die Verbreitung von Brüchen auf vielen Größenordnungen, die schiere Anzahl von Eisblöcken in der inneren SPT und das Auftreten linearer Blockanordnungen, die parallele Rissnetzwerke entlang der Flanken von Tigerstreifen bilden, darauf hindeuten, dass auch tektonische Verformungen eine Rolle spielen eine wichtige Rolle.

Darüber hinaus postulierten sie, dass Sublimation näher an den warmen Tigerstreifenbrüchen wahrscheinlich zu Erosion und Disaggregation führt, was ebenfalls eine Rolle spielt.

Schließlich stellten sie fest, dass die relative Knappheit von Blöcken außerhalb der Grenzen der SPT, insbesondere in alten, kraterartigen Gebieten, eher auf Eiskörner zurückzuführen ist, die sich im Laufe der Zeit auf der Oberfläche ansammeln, als auf dieselben kausalen Faktoren, die zu den 100.000 beobachteten Blöcken führten in der südlichen Region.

Kurz gesagt, das CIT-Team glaubt, dass die ungewöhnliche Eisblockbildung um den Südpol von Enceladus hauptsächlich auf Einflüsse von Meteoren oder Kometen und seismische Aktivitäten zurückzuführen ist, aber auf die eigentümliche Aktivität in dieser jungen Region des Planeten – wie Vulkanausbrüche aus dem hypothetischen Innenozean – kann auch eine Rolle spielen.

Die SPT-Eisblöcke wurden während des Vorbeiflugs von Cassini am 14. Juli mit sehr hoher Auflösung beobachtet, als sie den Tigerstreifen „blaues Eis“ um den Südpol beobachteten und einen Bereich mit extremer tektonischer Verformung bemerkten. Die Blöcke wurden manuell identifiziert und aus zwanzig der Fotos mit der höchsten Auflösung zugeordnet, die mit Cassinis Imaging Science Subsystem (ISS) aufgenommen und mit der ArcGIS-Software gerendert wurden.

Kürzlich haben andere Forscher auch die Position von 101 Geysiren in der Südpolregion dieses Mondes kartiert.

Cassini studiert weiterhin Enceladus, und tatsächlich hat das Raumschiff heute um 15:23 Uhr (15:23 Uhr UTC) seinen letzten Vorbeiflug an Enceladus durchgeführt. Der nächste geplante Vorbeiflug findet am 19. Dezember 2015 um 17:49 Uhr statt. 17:49 UTC).

Weiterführende Literatur: Abstract: Räumliche Verteilung von Eisblöcken auf Enceladus… NASA / JPL

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